Για ολόκληρες δεκαετίες επικρατούσε η πεποίθηση ότι οι ενήλικοι εγκέφαλοι είναι σκληροί και δεν μπορούν να σχηματίσουν νέα κύτταρα. Επιστήμονες έλεγαν, μάλιστα, ότι η ανάπτυξη του εγκεφάλου σταματούσε λίγο μετά την εφηβεία.

Τώρα τα νέα ευρήματα καταρρίπτουν αυτή τη θεωρία και δείχνουν ότι και οι ηλικιωμένοι έχουν εξίσου πολλά νέα κύτταρα, όπως και οι έφηβοι.

Οι υγιείς άνδρες και γυναίκες εξακολουθούν να παράγουν νέους νευρώνες καθ 'όλη τη διάρκεια της ζωής τους στην περιοχή του ιππόκαμπου, γεγονός που υποδηλώνει ότι οι ηλικιωμένοι παραμένουν λιγότερο ευάλωτοι διανοητικά και συναισθηματικά από ό,τι πίστευαν στο παρελθόν οι επιστήμονες.

Πιο συγκεκριμένα οι ερευνητές εξέτασαν τους εγκεφάλους 28 υγιών ανθρώπων, που πέθαναν ξαφνικά μεταξύ 14 και 79 ετών. 

Σύμφωνα με την επικεφαλής της έρευνας, Maura Boldrini, αναπληρώτρια καθηγήτρια νευροβιολογίας: "Διαπιστώσαμε ότι οι ηλικιωμένοι έχουν παρόμοια ικανότητα με τους νεότερους, να κάνουν χιλιάδες νέους νευρώνες στον ιππόκαμπο από προγονικά κύτταρα. Βρήκαμε, επίσης, ισοδύναμους όγκους του ιππόκαμπου κατά τη διάρκεια όλων των ηλικιών".

Υπενθυμίζεται ότι ο ιππόκαμπος είναι σημαντικός για τη μνήμη, το συναίσθημα και τη γνώση. Η ικανότητα παραγωγής νέων κυττάρων στον ιππόκαμπο, μια διαδικασία γνωστής ως νευρογένεση, μειώνεται με την ηλικία στα τρωκτικά και στα πρωτεύοντα.

Εξάλλου οι ερευνητές διαπίστωσαν επιπλέον ότι υπάρχουν λιγότερα αιμοφόρα αγγεία και συνδέσεις μεταξύ των κυττάρων στους μεγαλύτερους σε ηλικία εγκεφάλους, κάτι που η Dr Boldrini είπε ότι "μπορεί να συνδέεται με την μείωση της γνωστικής-συναισθηματικής ικανότητας στους ηλικιωμένους".

Τα ευρήματα δημοσιεύονται στην επιθεώρηση Cell Stem Cell.