Τα δόντια έχουν σημασία. Παρότι οι ασθένειές τους είναι σε μεγάλο βαθμό αποτρέψιμες, αποτελούν συνήθεις χρόνιες παθήσεις. Πράγματι, τα ευρήματα από τη Μελέτη για την Παγκόσμια Επιβάρυνση από τις Ασθένειες του 2013 δείχνουν ότι η αθεράπευτη τερηδόνα είναι η πιο διαδεδομένη νόσος, ενώ η σοβαρή περιοδοντική νόσος, αποτελεί την έκτη πιο κοινή ασθένεια στον κόσμο. Από την πρώιμη παιδική ηλικία έως τη γήρανση, οι ασθένειες του στόματος επηρεάζουν αρνητικά την ποιότητα ζωής και την κοινωνική λειτουργία. Ο πόνος, η μόλυνση και οι δυσκολίες τροφής και ομιλίας είναι οι συνηθισμένες συνέπειες της στοματικής νόσου. Η οδοντιατρική περίθαλψη είναι δαπανηρή τόσο για τα άτομα, όσο και για τα συστήματα υγειονομικής περίθαλψης - σε ολόκληρη την Ευρωπαϊκή Ένωση - η οδοντιατρική περίθαλψη κοστίζει περισσότερα από 79 δισ. ευρώ ετησίως.

"Τα δόντια", μια νέα έκθεση στο Μουσείο Wellcome του Λονδίνου, "φωτίζει" τα στοματικά νοσήματα, έναν κάπως παραμελημένο τομέα της υγείας. Η έκθεση έχει δύο βασικά θέματα: κοινωνικές ανισότητες στην στοματική υγεία, καθώς και την εξέλιξη του επαγγέλματος της οδοντιατρικής από "τον κουρέα της γειτονιάς", σε μεγάλη επιχείρηση.

Τα τελευταία 50 χρόνια σημειώθηκαν εξαιρετικές βελτιώσεις στην στοματική υγεία σε χώρες υψηλού και μεσαίου εισοδήματος, παρόλο που το ίδιο δεν ισχύει για τις χώρες χαμηλού εισοδήματος όπου απότομη αύξηση της κατανάλωσης σακχάρων σε εξαιρετικά επεξεργασμένα τρόφιμα και ποτά οδήγησε σε αύξηση των ποσοστών τερηδόνας.

Για παράδειγμα, στο Ηνωμένο Βασίλειο το 1968, το 37% των ενηλίκων δεν είχε φυσικά δόντια, ενώ μέχρι το 2009 ο αριθμός αυτός μειώθηκε σε μόλις 6%. Οι αλλαγές στην υγεία του στόματος σε μια γενιά μπορούν να απεικονιστούν σε πιο προσωπικό επίπεδο - η 83χρονη μητέρα μου είχε βγάλει όλα τα δόντια της ήδη από τα 20 της χρόνια και φόρεσε οδοντοστοιχίες λίγο πριν από το γάμο της, μια κοινή πρακτική στη Σκωτία μέχρι τη δεκαετία του 1960. Τώρα, όμως, οι στοματικές ασθένειες συνδέονται ολοένα και περισσότερο με την κοινωνικοοικονομική κατάσταση - έναν ισχυρό και ορατό δείκτη κοινωνικού μειονεκτήματος και στέρησης. Από την πρώιμη παιδική ηλικία καθ 'όλη τη διάρκεια της ζωής έως τη μεγαλύτερη ηλικία, οι στοματικές ασθένειες και οι συναφείς επιπτώσεις αποτελούν κοινωνικό μοντέλο, σταθερό και παγκόσμιο. Η κατάσταση του στόματος είναι ένα βαρόμετρο της κοινωνικής κατάστασης. Οι σημερινές ανισότητες στον τομέα της στοματικής υγείας αποτελούν βασική αιτία ανησυχίας για τους υπεύθυνους χάραξης πολιτικής και τους επαγγελματίες του τομέα της δημόσιας υγείας παγκοσμίως. Η έκθεση υπογραμμίζει ότι οι αθέμιτες και άδικες ανισότητες στην στοματική υγεία και τη χρήση των οδοντιατρικών υπηρεσιών δεν είναι νέο φαινόμενο. Μια μακάβρια χαρακτική από τον Thomas Rowlandson δείχνει πως το 18ο αιώνα τα δόντια εξάγονταν από τα φτωχά παιδιά για να μεταμοσχευθούν σε στόματα πλουσίων ηλικιωμένων - ένα απεχθές παράδειγμα κοινωνικών και διαγενεακών ανισοτήτων και πρόδρομος στα σύγχρονα οδοντικά εμφυτεύματα.

Το θέμα της ανισότητας συνεχίζει να δείχνει πως στην Ευρώπη μόνο οι πλούσιοι είχαν πρόσβαση στην οδοντιατρική θεραπεία, συμπεριλαμβανομένων δαπανηρά κατασκευασμένων οδοντοστοιχιών από ελεφαντόδοντο, ενώ οι λιγότερο προνομιούχοι έπρεπε να απευθύνονται σε χειρουργούς-"κουρείς" για εξαγωγές για να ανακουφίσουν τον πόνο τους.

Κατά τη διάρκεια του 19ου και του 20ού αιώνα, οι νέες επιστημονικές γνώσεις και τεχνολογίες καθιέρωσαν το οδοντιατρικό επάγγελμα όπως το γνωρίζουμε τώρα. Η έκθεση καταγράφει τον τρόπο με τον οποίο το οδοντιατρείο εμφανίστηκε και εξελίχθηκε από το σιδηρουργείο και το κουρείο της γειτονιάς, στο σημερινό επάγγελμα υψηλής τεχνολογίας. Η έκθεση παρουσιάζει το Le Chirugien-Dentiste του Pierre Fauchard, το οποίο δημοσιεύθηκε το 1728. Ως πρώτη επιστημονική πραγματεία για τα δόντια, το έργο αυτό παρείχε τα θεμέλια της οδοντιατρικής ως ένα προϊόν εκπαίδευσης και ανεξάρτητο επάγγελμα. Η έκθεση παρουσιάζει την εξέλιξη του οδοντιατρικού εξοπλισμού, την εμφάνιση αναισθητικών και άλλες τεχνικές εξελίξεις στην οδοντιατρική περίθαλψη.

Από πολλές απόψεις, η έκθεση επισημαίνει μερικές από τις προκλήσεις και τις εντάσεις της σύγχρονης οδοντιατρικής. Είναι η οδοντιατρική ένα τεχνικό και χειρουργικό επάγγελμα (παρεμβατικό μοντέλο) ή ένα επάγγελμα υγείας που επικεντρώνεται στην περίθαλψη και την πρόληψη (θεραπευτικό μοντέλο); Πώς μπορούν να συνδυαστούν τα οικονομικά κίνητρα της σύγχρονης οδοντιατρικής με τον ρόλο φροντίδας ως επαγγέλματος υγείας; Πώς μπορούν να αντιμετωπιστούν οι ανισότητες στη στοματική υγεία και να εξασφαλιστεί η πρόσβαση σε τεκμηριωμένη οδοντιατρική περίθαλψη υψηλής ποιότητας για όλους; Είναι η οδοντιατρική ένα βασικό στοιχείο του Εθνικού Συστήματος Υγείας ή σε μεγάλο βαθμό μια επιχείρηση του ιδιωτικού τομέα που ενδιαφέρεται μόνο για καλλωπιστικές διαδικασίες; Η επιδέξια επιμέλεια του James Peto και της Emily Scott-Dearing προκαλεί αυτές τις σημαντικές ερωτήσεις, ενώ ταυτόχρονα διασκεδάζει με μια ποικιλία από εκθέματα που ξεκινούν από την οδοντόβουρτσα του Ναπολέοντα με χειροποίητη ασημένια λαβή και ένα αρχαίο δόντι Μάγιας με ένθετο νεφρίτη, μέχρι γράμματα προς και από τη Νεράιδα των δοντιών.


*Ο κ. Richard G. Watt είναι καθηγητής και διευθυντής του Τμήματος Επιδημιολογίας και Δημόσιας Υγείας του University College London