Ένα συγκλονιστικό μυστικό κρύβουν τα μικρόβια στο στομάχι. Πολλά από αυτά είναι σε θέση να παράγουν ηλεκτρική ενέργεια.

Οι επιστήμονες από το Πανεπιστήμιο της Καλιφόρνιας στο Μπέρκλεϊ βρήκαν, για παράδειγμα, ότι το βακτήριο λιστέρια, το οποίο μολύνει τα τρόφιμα και προκαλεί λιστερίωση, αρχίζει να παράγει ηλεκτρική ενέργεια κάτω από ορισμένες περιβαλλοντικές συνθήκες, όπως η έλλειψη οξυγόνου.

Εάν σε αυτά τα βακτήρια εισαχθούν ηλεκτρόδια και καλλιεργηθούν σε μια φιάλη, παράγουν ρεύμα και οι επιστήμονες εξετάζουν τρόπους, που θα μπορούσαν να αξιοποιήσουν αυτή τη δυνατότητα, σε εγκαταστάσεις επεξεργασίας αποβλήτων ή αλλού. Προηγουμένως, τα μόνα "ηλεκτρογενή" είδη βακτηρίων πιστεύεται ότι ζούσαν σε σκληρά, πλούσια σε μεταλλικά περιβάλλοντα, όπως τα όξινα ορυχεία και οι λίμνες.

Η ερευνητική ομάδα βρήκε άφθονα τέτοια βακτήρια - όπως κι αυτό που προκαλεί γάγγραινα - ικανά να δημιουργήσουν σπινθήρες. Βρήκαν, επίσης, αυτές τις ιδιότητες και σε είδη ευεργετικών βακτηριδίων, όπως οι γαλακτοβάκιλλοι, που περιέχονται στα προβιοτικά και χρησιμοποιούνται στην παραγωγή γιαουρτιού και τυριού.

"Το γεγονός ότι τόσα πολλά βακτήρια, που αλληλεπιδρούν με τον άνθρωπο, είτε ως παθογόνα (δηλαδή που προκαλούν αρρώστιες) είτε σε προβιοτικά ή στο μικροβίωμά μας, είναι ηλεκτρογόνα, αυτό μέχρι τώρα μας διέφευγε", δήλωσε ο καθηγητής Dan Portnoy μικροβιακής βιολογίας και ένας από τους συντάκτες της μελέτης, που δημοσιεύθηκε στο Nature.

"Θα μπορούσε να μας πει πολλά για το πώς αυτά τα βακτηρίδια μας μολύνουν ή μας βοηθούν να έχουμε ένα υγιές έντερο".

Τα βακτήρια γεννούν ηλεκτρισμό για τον ίδιο λόγο, που οι άνθρωποι αναπνέουν οξυγόνο: Για να απομακρύνουν τα ηλεκτρόνια που παράγονται κατά τον μεταβολισμό και για να υποστηρίξουν την παραγωγή ενέργειας στον οργανισμό τους.

Ενώ τα ζώα και τα φυτά μεταφέρουν τα ηλεκτρόνιά τους στο οξυγόνο, μέσα στα μιτοχόνδρια των κυττάρων τους, τα βακτήρια, που ζουν σε περιβάλλον χωρίς οξυγόνο, όπως το ανθρώπινο έντερο, χρησιμοποιούν έναν τελείως διαφορετικό μηχανισμό μεταφοράς των ηλεκτρονίων.

Το ηλεκτρικό ρεύμα, που γεννιέται από τους μικροοργανισμούς μέσα στο σώμα, φθάνει τα 500 μικροαμπέρ.