Τα κύτταρα "ζόμπι" δεν μπορούν να πεθάνουν, αλλά είναι εξίσου ανίκανα να εκτελέσουν τις λειτουργίες ενός κανονικού κυττάρου. Αυτά τα "ζόμπι" ή γηρασμένα κύτταρα εμπλέκονται σε μια σειρά ασθενειών, οι οποίες σχετίζονται με την ηλικία.

Όπως αναφέρει το περιοδικό Nature, σε ένα πειραματόζωο με άνοια τα γηρασμένα κύτταρα συσσωρεύονται δίπλα σε ορισμένα εγκεφαλικά κύτταρα πριν από την εμφάνιση της γνωστικής έκπτωσης - συμβάλλουν στη νευροεκφύλιση με άλλα λόγια. Με το να παρεμποδίσουν αυτή την συσσώρευση των κυττάρων, οι ερευνητές ήταν σε θέση να μειώσουν την συσσώρευση πρωτεϊνών ταυ, τον νευρωνικό θάνατο και την απώλεια μνήμης.

"Τα κύτταρα που γηράσκουν, είναι γνωστό ότι συσσωρεύονται με την πάροδο των ετών και σε περιοχές που σχετίζονται με ασθένειες της γήρανσης, συμπεριλαμβανομένων της οστεοαρθρίτιδας, της αθηροσκλήρωσης και των νευροεκφυλιστικών ασθενειών, όπως το Αλτσχάιμερ και το Πάρκινσον", δήλωσε ο μοριακός βιολόγος Dr Darren Baker, ανώτερος συντάκτης της μελέτης.

"Σε προηγούμενες μελέτες διαπιστώσαμε ότι η εξάλειψη των γηρασμένων κυττάρων από ηλικιωμένα ποντίκια, που γέρασαν φυσιολογικά, συνέβαλε στην επέκταση της ζωής τους χωρίς προβλήματα υγείας".

Ο μετασχηματισμός των κυττάρων σε ημι-αδρανή, το γήρας τους κατά κάποιον τρόπο, είναι μέρος της φυσικής άμυνας του οργανισμού ενάντια στον καρκίνο: Όταν τα κύτταρα έχουν συσσωρεύσει μεταλλάξεις, που θα μπορούσαν να οδηγήσουν σε ανεξέλεγκτη ανάπτυξη, η αλλαγή στη γήρανση "πατάει φρένο".

Αρχικά τα γηρασμένα κύτταρα θεωρούνταν αδρανείς παριστάμενοι - άχρηστοι, αλλά αβλαβείς. Ωστόσο, κατά την τελευταία δεκαετία, η εικόνα αυτή έχει αλλάξει, καθώς έχουν προκύψει στοιχεία που συνδέουν τα γηρασμένα κύτταρα με το Πάρκινσον, τον διαβήτη, την αρθρίτιδα, τις καρδιακές παθήσεις και την ίδια τη γήρανση. Η τελευταία μελέτη προσθέτει και την άνοια σε αυτόν τον ήδη μακρύ κατάλογο.

Η ομάδα των Αμερικανών ερευνητών αποκάλυψε, επίσης, ότι τα εγκεφαλικά κύτταρα, που γηράσκουν, είναι δύο μορφές ανοσοκυττάρων στον εγκέφαλο, που ονομάζονται μικρογλοία και αστροκύτταρα, παρά νευρώνες.

Ο Dr Baker δήλωσε ότι η ομάδα δεν έχει, ακόμη, διαπιστώσει γιατί τα γηρασμένα κύτταρα προκαλούν προβλήματα, αν και οι προηγούμενες εργασίες έχουν δείξει ότι εκκρίνουν φλεγμονώδεις χημικές ουσίες και προκαλούν και άλλα κοντινά κύτταρα να εισέλθουν σε μια ημι-αδρανή κατάσταση.

Οι επιστήμονες είναι, επίσης, αβέβαιοι για το τι συμβαίνει, όταν αφαιρούνται τα κύτταρα από τον εγκέφαλο - είτε θα δημιουργηθούν νέα εγκεφαλικά κύτταρα, είτε θα συρρικνωθεί σταδιακά το περιεχόμενο των κυττάρων του εγκεφάλου.