Φθάνοντας το Lancet στο πιεστήριο, η Ευρώπη είχε καταγράψει πάνω από 1300 περιπτώσεις ιού του Δυτικού Νείλου και 90 θανάτους από την έναρξη της περιόδου μετάδοσης τον Ιούνιο.

Οι 361 περιπτώσεις έχουν αναφερθεί στην Ιταλία και 286 στη Σερβία. Η Ελλάδα (192 περιπτώσεις), η Ρουμανία (183 περιπτώσεις) και η Ουγγαρία (155 περιπτώσεις) έχουν επίσης πληγεί σοβαρά και η σεζόν διαρκεί μέχρι τον Νοέμβριο.
Το 2017, η Ευρώπη είχε λιγότερες από 300 περιπτώσεις ιού του Δυτικού Νείλου.

Η φετινή άνοδος στην Ευρώπη μπορεί να οφείλεται στο ασυνήθιστα ζεστό καλοκαίρι. Τα κουνούπια αναπτύσσονται πιο γρήγορα σε υψηλότερες θερμοκρασίες και τείνουν να είναι πιο ενεργητικά. Ο ζεστός καιρός επιταχύνει επίσης την αναπαραγωγή του ιού. Όταν έχει ήλιο, οι άνθρωποι περνούν περισσότερο χρόνο έξω, όπου εκτίθενται στον ιό.

Φέτος, ο ιός του Δυτικού Νείλου βρέθηκε σε κουνούπια και πουλιά στην Ιταλία αρκετές εβδομάδες νωρίτερα από προηγούμενες εποχές, σημειώνει ο Vittorio Sambri, αναπληρωτής καθηγητής στο Τμήμα Πειραματικής, Διαγνωστικής και Ειδικής Ιατρικής στο Πανεπιστήμιο της Μπολόνια.

Αυτό θα βοηθούσε στην εξήγηση της αύξησης των ανθρώπινων κρουσμάτων, αν και προειδοποιεί ότι δεν μπορεί να αποκλειστεί ακόμη η πιθανότητα ενός πιο παθογόνου ιού.
Ο ιός απομονώθηκε για πρώτη φορά το 1937 στην Ουγκάντα απ΄ όπου πήρε το όνομά του. Μεταδίδεται από το κουνούπι Culex, το οποίο είναι κοινό σε τροπικές και εύκρατες περιοχές.

Τα πτηνά, τα άλογα και οι άνθρωποι είναι ευάλωτοι στη μόλυνση με τον ιό του Δυτικού Νείλου. Όμως, αντίθετα με την περίπτωση της ελονοσίας ή του κίτρινου πυρετού, οι άνθρωποι είναι οι λεγόμενοι αδρανείς οικοδεσπότες για τον ιό του Δυτικού Νείλου - ο ιός ενισχύεται μόνο στα πουλιά και στα κουνούπια, περιορίζοντας τις επιδημικές δυνατότητές του στους ανθρώπους.

Το 80% περίπου των ανθρώπινων λοιμώξεων είναι ασυμπτωματικές. Η πλειοψηφία των υπόλοιπων περιπτώσεων λαμβάνει τη μορφή πυρετού του Δυτικού Νείλου, μιας αυτοπεριοριζόμενης ασθένειας με συμπτώματα που μοιάζουν με γρίπη. Περίπου μία στις 150 λοιμώξεις εξελίσσεται σε νευρολογική ασθένεια: μηνιγγίτιδα, εγκεφαλίτιδα ή οξεία ψυχρή παράλυση.

«Εξακολουθούμε να μην γνωρίζουμε γιατί το φάσμα της κλινικής εκδήλωσης στον άνθρωπο είναι τόσο ευρύ στον ιό του Δυτικού Νείλου» εξηγεί ο Sambri.

"Μπορεί να έχει σχέση με την ικανότητα του ξενιστή να παράγει μια ανοσοαπόκριση ή μπορεί να σχετίζεται με το στέλεχος του ιού".
Για τα νευρολογικά περιστατικά, ο ρυθμός θνησιμότητας είναι περίπου 10%. Οι προοπτικές είναι ιδιαίτερα περιορισμένες για τους ηλικιωμένους και για εκείνους που αναπτύσσουν εγκεφαλίτιδα ή οξεία ψυχρή παράλυση. Η μόνη επιλογή θεραπείας είναι η υποστηρικτική θεραπεία στη μονάδα εντατικής θεραπείας.

Δεν υπάρχει εμβόλιο για τον ιό του Δυτικού Νείλου σε ανθρώπους, αν και υπάρχουν αρκετοί υποψήφιοι σε κλινικές δοκιμές.

Ο ιός του Δυτικού Νείλου στην Ευρώπη: κατανόηση της δυναμικής
"Πρέπει να μάθουμε περισσότερα για τη δυναμική του ιού του Δυτικού Νείλου, αν οι αυξημένες περιπτώσεις οφείλονται στον καιρό, στην κίνηση των πτηνών, στην κίνηση των ανθρώπων ή στους πληθυσμούς κουνουπιών", δήλωσε ο James Logan, επικεφαλής του Τμήματος Ασθένειας Έλεγχος στη Σχολή Υγιεινής & Τροπικής Ιατρικής του Λονδίνου. Μέχρι να καταστεί σαφές, είναι δύσκολο να κάνουμε προβλέψεις για το μέλλον.
Ο ιός του Δυτικού Νείλου καταγράφηκε για πρώτη φορά στη βόρεια Ιταλία το 2009. «Ήμασταν πολύ ανήσυχοι εκείνη τη στιγμή. αναμέναμε να ακολουθήσουμε ένα μεγάλο αριθμό υποθέσεων, αλλά δεν συνέβη ", υπενθυμίζει ο Sambri. "Η ασθένεια εξαφανίστηκε για μερικά χρόνια, και στη συνέχεια επανεμφανίστηκε."

Θεωρητικά, ο ιός του Δυτικού Νείλου μπορεί να βρεθεί σε οποιαδήποτε μεταναστευτική διαδρομή πουλιών που φιλοξενεί το κουνούπι Culex. Αυτό περιλαμβάνει το Ηνωμένο Βασίλειο, όπου υπάρχουν ενδείξεις ότι ο ιός κυκλοφορεί μεταξύ των πτηνών από το 2003. "Παραμένει μυστήριο γιατί ο ιός του Δυτικού Νείλου δεν έχει έρθει στο Ηνωμένο Βασίλειο, καθώς οι συνθήκες είναι ευνοϊκές", δήλωσε ο Logan στο The Lancet.

"Η επέκταση του ιού του Δυτικού Νείλου και άλλων ασθενειών που μεταδίδονται από κουνούπια καθορίζεται από σύνθετους δημογραφικούς, περιβαλλοντικούς και κοινωνικούς παράγοντες", προσθέτει ο Elkhan Gasimov του ΠΟΥ. "Τα παγκόσμια ταξίδια και το εμπόριο, η μη προγραμματισμένη αστικοποίηση και οι περιβαλλοντικές προκλήσεις, συμπεριλαμβανομένης της αλλαγής του κλίματος, μπορούν να κάνουν τις εποχές μετάδοσης μεγαλύτερες ή πιο έντονες ...

Καθώς τα πρότυπα της μετάδοσης των ασθενειών αλλάζουν, είναι σημαντικό όλοι οι ιατροί να εκπαιδεύονται τακτικά για να αναγνωρίζουν ασθένειες που δεν είναι πολύ συχνές στην Ευρώπη".

Ο ΠΟΥ συστήνει προφυλάξεις για την αποφυγή τσιμπήματος από κουνούπια. Αυτές περιλαμβάνουν κατάλληλο ντύσιμο και εφαρμογή εντομοαπωθητικού. Οι Ευρωπαίοι δεν είναι εξοικειωμένοι με τέτοια μέτρα, αλλά ίσως χρειαστεί να προσαρμοστούν. Πέρυσι, η υπηρεσία δημόσιας υγείας της Αγγλίας επιβεβαίωσε ότι μια χούφτα αυγά που ανήκουν στο Aedes albopictus, το λεγόμενο κουνούπι -τίγρης, βρέθηκε σε μια παγίδα κουνουπιών στη νότια Αγγλία.

"Έχουμε δει ασθένειες όπως ο δάγκειος πυρετός, ο chikungunya και ο ιός του Δυτικού Νείλου, να φτάνουν σε νέες περιοχές της ηπειρωτικής Ευρώπης", σημειώνει ο Logan. "Αλλά υπάρχει ακόμα η νοοτροπία ότι οι ασθένειες που μεταδίδονται από κουνουπια αποτελούν τροπικό ζήτημα - στην πραγματικότητα όμως, είναι πολύ κοντά στην πόρτα μας αυτές τις μέρες".