Η σπουδαία ανακάλυψη δύο διαφορετικών επιστημονικών ομάδων, από το Πανεπιστήμιο Louisville και από την Mayo Clinic, άλλαξε μια για πάντα - για καλό αυτή τη φορά - τη ζωή αυτών των ασθενών, που μετά από σοβαρούς τραυματισμούς ανέκτησαν το δώρο της κίνησης.

Η σχετική δημοσίευση έγινε σε δύο επιστημονικά περιοδικά, στο Nature Medicine και στο New England Journal of Medicine και, όπως φάνηκε, για πρώτη φορά ο συνδυασμός θεραπείας ηλεκτρονικής διέγερσης του νωτιαίου μυελού του και φυσικοθεραπείας είχε αυτό το αποτέλεσμα. 

Ο 29χρονος Jered Chinnock από το Wisconsin, παράλυτος από τη μέση και κάτω, μετά από σοβαρή βλάβη στο νωτιαίο μυελό από ατύχημα με snowmobile το 2013, μπορεί πια να σηκώνεται όρθιος και να κάνει βήματα, με ελάχιστη στήριξη, σε παγκόσμια πρώτη.

Εικοσιπέντε εβδομάδες μετά την επέμβαση, ο ασθενής έκανε 331 βήματα, διανύοντας μία απόσταση 102 μέτρων σε χρονικό διάστημα 16 λεπτών, με ταχύτητα περίπου 0,2 μέτρων το δευτερόλεπτο.

"Είναι απίστευτο να είσαι εκεί και να τους βλέπεις να κάνουν τα πρώτα τους βήματα", δήλωσε συγκινημένη μία από τους συγγραφείς των μελετών, η Dr Claudia Angeli από το Ερευνητικό Κέντρο για το Νωτιαίο Μυελό στο Πανεπιστήμιο Louisville.

"Είναι μια πολύ δυνατή συναισθηματική στιγμή για τους ασθενείς, γιατί κάνουν κάτι που τους είχαν πει ότι δεν πρόκειται ξανακάνουν ποτέ πια".

Ο Dr Kendall Lee, νευροχειρουργός και διευθυντής των Εργαστηρίων Νευρολογικής Μηχανικής της Mayo Clinic, επεσήμανε ότι το δίδαγμα από αυτή την ανακάλυψη είναι ότι τα δίκτυα των νευρώνων κάτω από τον τραυματισμένο νωτιαίο μυελό μπορούν να λειτουργήσουν μετά από παράλυση.

Η προσέγγιση - η οποία ονομάζεται επισκληρίδιος διέγερση - λειτουργεί με βάση την αρχή ότι υπάρχουν ακόμη μικρά σήματα από τον εγκέφαλο, που διασχίζουν το σημείο της βλάβης του νωτιαίου μυελού, παρόλο που δεν επαρκούν για να δημιουργήσουν εθελοντική κίνηση.

"Μετά την ενεργοποίηση της διέγερσης, ο ασθενής κατάφερε να αποκτήσει τον έλεγχο εθελοντικά. Ο λόγος, που αυτό είναι σημαντικό, είναι επειδή το μυαλό και οι σκέψεις του ασθενούς ήταν σε θέση να οδηγήσουν την κίνηση στα πόδια του. Και ήμασταν σε θέση να τον βάλουμε να σταθεί όρθιος μόνος του και να κάνει τα δικά του βήματα", είπε με ενθουσιασμό ο ερευνητής.

Οι σοβαροί τραυματισμοί του νωτιαίου μυελού μπορούν να απομονώσουν τα κέντρα του εγκεφάλου, που ελέγχουν την κίνηση, από τα κάτω άκρα που βρίσκονται κάτω από την περιοχή του τραύματος, με συνέπεια τη χρόνια παράλυση.

Άλλοι δύο ασθενείς, μετά από πλήρη τραυματισμό του νωτιαίου μυελού, μπόρεσαν να περπατήσουν ξανά και άλλοι δύο να σταθούν όρθιοι χωρίς βοήθεια.

Τους έγινε εμφύτευση ηλεκτροδίων στη σπονδυλική στήλη, κάτω από το σημείο του τραυματισμού, προκειμένου να διεγερθούν αδρανοποιημένα νευρωνικά δίκτυα, που ελέγχουν την κίνηση των γοφών, των γονάτων, των αστραγάλων και των ποδιών.

Η φυσιοθεραπεία, που γίνεται σε συνδυασμό, στοχεύει στην τελική επανεκπαίδευση του νωτιαίου μυελού για να "θυμηθεί" το μοτίβο του περπατήματος με την επαναλαμβανόμενη άσκηση στάσης και βηματισμού, ενώ οι νευρικές περιοχές διεγείρονται. Με τον καιρό ο εγκέφαλος αρχίζει να συσχετίζει την κίνηση των μυών με σκέψεις.

Η 24χρονη Kelly Thomas από τη Florida, που έμεινε παράλυτη μετά από τροχαίο, είπε: "Η συμμετοχή μου σε αυτή τη μελέτη άλλαξε πραγματικά τη ζωή μου, καθώς μου έδωσε μια ελπίδα που δεν πίστευα ότι ήταν δυνατή μετά το ατύχημά μου. Η μέρα που έκανα τα πρώτα μου βήματα ήταν ένα συναισθηματικό ορόσημο στην ανάκαμψή μου, που δεν θα ξεχάσω ποτέ. Για ένα λεπτό περπατούσα με την βοήθεια του εκπαιδευτή και αμέσως μετά συνέχισα να περπατάω μόνη μου. Είναι εκπληκτικό αυτό που μπορεί να επιτελέσει το ανθρώπινο σώμα με τη βοήθεια της έρευνας και της τεχνολογίας".

Ο 35χρονος Jeff Marquis από το Wisconsin, που πλέον μένει στο Louisville, δήλωσε: "Τα πρώτα βήματα μετά το ατύχημα που είχα με το ποδήλατό μου στο βουνό ήταν μια τεράστια έκπληξη και είμαι ενθουσιασμένος που έχω καταφέρει τέτοια πρόοδο και κάνω περισσότερα βήματα κάθε μέρα. Επιπλέον η αντοχή μου έχει βελτιωθεί, καθώς έχω ξανακερδίσει τη δύναμη και την ανεξαρτησία να κάνω τα πράγματα που κάποτε θεωρούσα δεδομένα, όπως να μαγειρεύω και να καθαρίζω".

Η θεραπεία είναι τόσο καινούρια, που ακόμη και οι επιστήμονες που την εφάρμοσαν, δεν αντιλαμβάνονται πλήρως γιατί λειτουργεί ή πώς ο εγκέφαλος είναι σε θέση να επικοινωνήσει με τα νεύρα. Πάντως το αποτέλεσμα τους αποζημίωσε...