Οι ερευνητές χρησιμοποίησαν ένα νέο τύπο μαγνητικού τομογράφου (MRI) για να εξετάσουν μαθητές ηλικίας από 15 έως 17 ετών, πριν από μια ποδοσφαιρική περίοδο και μετά.

Βρήκαν σημαντικές αλλαγές στη δομή της λεγόμενης γκρίζας περιοχής, στο μπροστινό και στο πίσω μέρος του εγκεφάλου, όπου συνήθως χτυπάει η μπάλα στις κεφαλιές, καθώς και αλλαγές στις δομές που βρίσκονται βαθιά μέσα στον εγκέφαλο. Όλοι οι συμμετέχοντες φορούσαν κράνη και κανένας από αυτούς δεν υπέστη διάσειση λόγω χτυπήματος στο κεφάλι.

Η μελέτη, η οποία δημοσιεύθηκε στο επιστημονικό περιοδικό Neurobiology of Disease, είναι μία από τις πρώτες, που εξετάζει το πώς τα χτυπήματα, που συνοδεύουν κάποια σπορ, επηρεάζουν τους εγκεφάλους των παιδιών σε αυτή την κρίσιμη φάση της ανάπτυξής τους.

"Είναι ολοφάνερο ότι τα επαναλαμβανόμενα χτυπήματα στο κεφάλι, ακόμη και για σύντομο χρονικό διάστημα, μπορούν να προκαλέσουν αλλαγές στον εγκέφαλο", δήλωσε ο ανώτερος συγγραφέας της μελέτης, Chunlei Liu, καθηγητής ηλεκτρολόγων μηχανικών και επιστημών υπολογιστών και μέλος του Ινστιτούτου Νευροεπιστημών Helen Wills στο Berkeley.

"Αυτή είναι η περίοδος, κατά την οποία ο εγκέφαλος αναπτύσσεται ακόμη, όταν δεν έχει ακόμη ωριμάσει, οπότε συμβαίνουν πολλές κρίσιμες βιολογικές διεργασίες και δεν είναι γνωστό πώς αυτές οι αλλαγές, που παρατηρούμε, μπορούν να επηρεάσουν τον τρόπο, με τον οποίο ο εγκέφαλος ωριμάζει και αναπτύσσεται".

Όλο και περισσότερα στοιχεία δείχνουν ότι τα επαναλαμβανόμενα χτυπήματα στο κεφάλι - όπως αυτά που συμβαίνουν στο πλαίσιο κάποιων αθλημάτων, όπως χόκεϊ και ποδόσφαιρο, ή σε στρατιωτικές μάχες - μπορεί να οδηγήσουν σε μακροχρόνια έκπτωση της γνωστικής λειτουργίας και σε αυξημένο κίνδυνο νευρολογικών διαταραχών, όταν δεν προκαλούν διάσειση.

"Υπάρχουν πολλά στοιχεία που δείχνουν ότι, απλά και μόνο κάνοντας κάποιο σπορ, αλλάζει πραγματικά ο εγκέφαλος και μπορείτε να δείτε αυτές τις αλλαγές σε μοριακό επίπεδο στις συσσωρεύσεις των διαφόρων παθογόνων πρωτεϊνών, που σχετίζονται με νευροεκφυλιστικές ασθένειες, όπως το Πάρκινσον και η άνοια", δήλωσε ο Dr Liu. "Θέλαμε να μάθουμε πότε συμβαίνει αυτό πραγματικά - πόσο νωρίς συμβαίνει αυτό".