Οι Δανοί ερευνητές, όπως αναφέρει δημοσίευμα στην επιθεώρηση Cancer Cell, προσπαθούσαν να βρουν έναν τρόπο για να προστατεύσουν τις εγκύους από την ελονοσία, καθώς, όταν η ασθένεια πλήξει τον πλακούντα, εμφανίζεται πληθώρα προβλημάτων. Ταυτόχρονα, όμως, αντιλήφθηκαν ότι οι πρωτεΐνες της ελονοσίας μπορούν να επιτεθούν και να καταστρέψουν τα καρκινικά κύτταρα.

Πιο συγκεκριμένα οι ερευνητές συνέδεσαν το κομμάτι της πρωτεΐνης που χρησιμοποιείται στα εμβόλια κατά της ελονοσίας - και το οποίο έχει ικανότητα διείσδυσης στο εσωτερικό του κυττάρου - με μία τοξίνη, που μπορεί να σκοτώσει τα καρκινικά κύτταρα. Η πρωτεΐνη της ελονοσίας συνδέθηκε με τον υδατάνθρακα που διασφαλίζει ότι ο πλακούντας θα αναπτυχθεί γρήγορα. Ομως η ερευνητική ομάδα περιγράφει ότι ακριβώς το ίδιο συνέβη και στους καρκινικούς όγκους. Οι επιστήμονες προσπαθούσαν εδώ και καιρό να εκμεταλλευτούν τις ομοιότητες του πλακούντα με τους καρκινικούς όγκους, όπως εξηγεί ο Αλι Σαλαντί του Πανεπιστημίου της Κοπεγχάγης, καθώς και τα δύο αυξάνονται εντυπωσιακά εντός ενός σχετικά ξένου περιβάλλον.

Η διαδικασία θανάτωσης των καρκινικών κυττάρων με τη βοήθεια της ελονοσίας εφαρμόστηκε από τους Δανούς ερευνητές σε μεμονωμένα κύτταρα και σε ποντίκια που έπασχαν από καρκίνο. Τώρα οι επιστήμονες ελπίζουν ότι θα μπορέσουν να ξεκινήσουν τα πρώτα πειράματα στον άνθρωπο μέσα στην επόμενη τετραετία. Το βασικό ερώτημα, ωστόσο, το οποίο προβληματίζει τους επιστήμονες, είναι κατά πόσο η μέθοδός τους θα λειτουργήσει στο ανθρώπινο σώμα και κατά πόσο θα μπορέσει να βρεθεί μια καλά ανεκτή δοσολογία αυτού του αντικαρκινικού φαρμάκου, που δεν θα προκαλεί παρενέργειες. Οπως καταλήγει ο Δρ Σαλαντί, οι επιστήμονες είναι αισιόδοξοι επειδή η πρωτεΐνη συνδέεται αποκλειστικά με συγκεκριμένο υδατάνθρακα, που απαντάται στον πλακούντα και στα καρκινικά κύτταρα.