Η μελέτη, που δημοσιεύθηκε στο ιατρικό περιοδικό Molecular Psychiatry, δείχνει ότι μπορεί να υπάρξουν φυσικές διαρθρωτικές διαφορές στους εγκεφάλους των εφήβων, που συχνά υποφέρουν από bullying και αυτό θα μπορούσε να αυξήσει την πιθανότητα να εμφανίσουν κάποια ψυχική ασθένεια.

Η έρευνα είναι η πρώτη που δείχνει ότι η χρόνια θυματοποίηση από συμμαθητές κατά την εφηβεία επηρεάζει την ψυχική υγεία των παιδιών, μέσω διαρθρωτικών εγκεφαλικών αλλαγών.

Οι ερευνητές ανέλυσαν δεδομένα, ερωτηματολόγια και τομογραφίες εγκεφάλου από 682 εθελοντές από την Αγγλία, την Ιρλανδία, τη Γαλλία και τη Γερμανία, οι οποίοι συμμετείχαν στο μακροχρόνιο πρόγραμμα IMAGEN, που αξιολόγησε την ανάπτυξη του εγκεφάλου και την ψυχική υγεία των εφήβων. Στο πλαίσιο αυτού του προγράμματος εξετάστηκαν οι εγκέφαλοι των εθελοντών, όταν ήταν 14 και 19 ετών.

Στις ηλικίες των 14, 16 και 19, οι συμμετέχοντες συμπλήρωσαν ερωτηματολόγια, σχετικά με το εάν είχαν πέσει θύματα bullying και σε ποιον βαθμό.

Τα αποτελέσματα έδειξαν ότι 36 από τους 682 νέους ήταν επί σειρά ετών θύματα εκφοβισμού. Οι αλλαγές στον όγκο του εγκεφάλου καθώς και τα επίπεδα κατάθλιψης, άγχους και υπερκινητικότητας στην ηλικία 19 ετών ελήφθησαν υπόψη. Τα ευρήματα επικυρώνουν τη σύνδεση μεταξύ του bullying και των προβλημάτων ψυχικής υγείας.

Το νέο εύρημα είναι ότι ο εκφοβισμός συνδέεται με μειώσεις στον όγκο των τμημάτων του εγκεφάλου, που ονομάζονται caudate και putamen. Αυτές οι αλλαγές εξήγησαν εν μέρει τη σχέση του εκφοβισμού από συμμαθητές με τα υψηλότερα επίπεδα άγχους στην ηλικία των 19 ετών.

Η κύρια ερευνήτρια Dr Erin Burke Quinlan από το Ινστιτούτο Ψυχιατρικής, Ψυχολογίας & Νευροεπιστήμης επεσήμανε: "Αν και δεν θεωρείται σχετική με το άγχος, η σημασία των δομικών αλλαγών σε αυτές τις περιοχές του εγκεφάλου για την εμφάνιση του άγχους σχετίζεται με συμπεριφορές όπως ευαισθησία στην ανταμοιβή, κίνητρο, προσοχή και συναισθηματική επεξεργασία".

Οι ερευνητές ομολογούν ότι είναι ανησυχητικό το γεγονός ότι το 30% των εφήβων πέφτει θύμα εκφοβισμού από συνομιλήκους του με τον έναν ή με τον άλλον τρόπο. Υπογραμμίζουν ότι η εφηβεία δεν είναι μόνο μια εποχή νέων εμπειριών, αλλά και μια περίοδος εκτεταμένης ανάπτυξης του εγκεφάλου.

Συνιστούν να καταβληθεί κάθε δυνατή προσπάθεια για τον περιορισμό του εκφοβισμού πριν γίνει σοβαρό πρόβλημα, που μπορεί να οδηγήσει σε αλλαγές στον εγκέφαλο ενός νέου και στην ανάπτυξη προβλημάτων ψυχικής υγείας.