Ο καρκίνος του μαστού είναι η πρώτη αιτία θανάτου στις γυναίκες. Η έγκαιρη πρόγνωση συνδέεται πολύ συχνά με ίαση. Η αυτοεξέταση και η μαστογραφία είναι οι τρόποι, με τους οποίους οι γυναίκες μπορούν να ελέγχονται για τυχόν μεταβολές στους μαστούς τους. Οι γυναίκες θα πρέπει να αρχίζουν την πρώτη μαστογραφία τους στην ηλικία των 45 ετών και όχι των 40, όπως ήταν έως τώρα η σύσταση, σύμφωνα με νέες οδηγίες που έδωσε στη δημοσιότητα η Αμερικανική Αντικαρκινική Eταιρεία. Η σύσταση αφορά στις γυναίκες που ανήκουν στην ομάδα μεσαίου κινδύνου για καρκίνο του μαστού.

Οι νέες οδηγίες, με υπεύθυνη τη Νάνσι Κίτινγκ της Ιατρικής Σχολής του Πανεπιστημίου Χάρβαρντ, δημοσιεύθηκαν στο περιοδικό του Αμερικανικού Ιατρικού Συλλόγου (JAMA) και αναμένεται να οδηγήσουν σε λιγότερες μαστογραφίες. Η προηγούμενη σύσταση ίσχυε από το 2003, αλλά κρίθηκε σκόπιμο να αναθεωρηθεί. Μια γυναίκα μεσαίου κινδύνου για καρκίνο του μαστού είναι αυτή που δεν έχει εμφανίσει ποτέ τη νόσο στο παρελθόν, που δεν έχει σχετικό οικογενειακό ιστορικό και η οποία δεν έχει στο DNA της γνωστές μεταλλάξεις που αυξάνουν τον σχετικό κίνδυνο.

Οι νέες οδηγίες πήραν υπόψη τους τις εξελίξεις των τελευταίων ετών, όπως το γεγονός ότι ο κίνδυνος καρκίνου είναι μικρότερος για τις γυναίκες ηλικίας 40 έως 44 ετών από ό,τι είχε θεωρηθεί στο παρελθον, καθώς και ότι είναι μεγαλύτερος ο κίνδυνος για ψευδώς θετικά αποτελέσματα από τις μαστογραφίες (με συνέπεια οι γυναίκες στη συνέχεια να κάνουν περιττές βιοψίες).

Σύμφωνα με τις νέες οδηγίες, οι γυναίκες από 45 έως 54 ετών πρέπει να κάνουν μαστογραφία κάθε χρόνο, ενώ μετά τα 55 τους κάθε δύο χρόνια. Δεν συνιστάται, πλέον, η τακτική πεντάλεπτη κλινική εξέταση των μαστών - ψηλάφηση για ανίχνευση όγκων - στις γυναίκες ανεξαρτήτως ηλικίας (δηλαδή και πριν από τα 40), καθώς δεν υπάρχουν στοιχεία ότι αυτή η εξέταση, όντως, σώζει ζωές, αντίθετα συχνά οδηγεί σε ψευδώς θετικά αποτελέσματα και σε πρόκληση περιττής ανησυχίας.

Η παλαιότερη οδηγία συνιστούσε μία ετήσια μαστογραφία μετά τα 40 και τακτική κλινική εξέταση. Οι νέες οδηγίες βασίζονται στην αντίληψη πως σε πολλές περιπτώσεις, ιδίως για τις νεότερες γυναίκες, οι πιθανές βλάβες από τις μαστογραφίες είναι περισσότερες από τα πιθανά οφέλη. Αν και οι θάνατοι από καρκίνο του μαστού έχουν μειωθεί μετά το 1990, χάρη στη βελτίωση της πρόληψης και της θεραπείας, η νόσος συνεχίζει να σκοτώνει πολλές γυναίκες.

Οι νέες οδηγίες αναμένεται να πυροδοτήσουν διαφωνίες μεταξύ των επιστημόνων διεθνώς, σχετικά με τη συχνότητα των μαστογραφιών. Η Αμερικανική Αντικαρκινική Εταιρεία αφήνει, πάντως, περιθώριο επιλογών, αφού οι νέες συστάσεις της αναφέρουν ότι, αν θέλει, μια γυναίκα μπορεί να αρχίσει τις ετήσιες μαστογραφίες από τα 40 της (και όχι τα 45), ενώ μπορεί να τις συνεχίσει κάθε χρόνο (και όχι ανά διετία) και μετά τα 55 της.

Σύμφωνα με τα στοιχεία, ο κίνδυνος εμφάνισης καρκίνου του μαστού είναι 0,6% για τις γυναίκες ηλικίας 40-44 ετών, 0,9% για τις γυναίκες 45-49 ετών και 1,1% για όσες είναι 50-54 ετών. Στη συνέχεια, καθώς οι περισσότερες γυναίκες έχουν, πλέον, φθάσει στην εμμηνόπαυση, οι όγκοι είναι λιγότερο πιθανό να αναπτύσσονται γρήγορα ή να είναι επιθετικοί.