Οι ελέφαντες (και οι πρόγονοί τους, τα μαμούθ) μπορεί να κρατάνε το "κλειδί" για την καταπολέμηση του καρκίνου, της ασθένειας - μάστιγα που κυριολεκτικά "θερίζει" σε όλο τον κόσμο. Όπως διαπίστωσαν Αμερικανοί ερευνητές, από δύο διαφορετικά γκρουπ επιστημόνων, τα επιβλητικά παχύδερμα φέρουν όχι ένα, όχι δύο, όχι τρία, αλλά είκοσι αντίγραφα του γονιδίου TP53, που σταματά το κατεστραμμένο DNA από την αναπαραγωγή και τη δημιουργία όγκων. Να σημειωθεί ότι οι άνθρωποι φέρουν μόλις ένα ανάλογο γονίδιο.

Οι επιστήμονες κάνουν λόγο για παράδοξο φαινόμενο και ομολογούν ότι προσπαθούσαν εδώ και δεκαετίες να καταλάβουν πώς γίνεται και οι ελέφαντες δεν αρρωσταίνουν από καρκίνο, ενώ ζουν μέχρι και 70 χρόνια. Το μυστήριο φαίνεται πως λύθηκε και τώρα λένε ότι μπορεί αυτή η ανακάλυψη να βοηθήσει στην εξεύρεση νέων τρόπων πρόληψης του καρκίνου στους ανθρώπους. Το, δε, παράδοξο φαινόμενο το αποκαλούν "Peto’s Paradox", από τον ερευνητή του Πανεπιστημίου της Οξφόρδης, Sir Richard Peto, που ανακάλυψε ότι η εμφάνιση καρκίνου δεν σχετίζεται με τον αριθμό των κυττάρων σε έναν οργανισμό. Χαρακτηριστικά παραδείγματα είναι οι ελέφαντες και οι φάλαινες. Μάλιστα ήταν το "Peto's Paradox" που έκανε τον επικεφαλής της μιας ερευνητικής ομάδας, τον Dr. Joshua Schiffman, ειδικό σε θέματα παιδικού καρκίνου στο Πανεπιστήμιο της Utah, να αρχίσει να ψάχνει το θέμα.

Το γονίδιο - κλειδί βοηθά τα κατεστραμμένα κύτταρα να επιδιορθωθούν ή να αυτοκαταστραφούν όταν βρεθούν αντιμέτωπα με συστατικά που προκαλούν την ασθένεια. "Τα ευρήματα δεν είναι η απόδειξη ότι τα γονίδια p53 προστατεύουν τους ελέφαντες από τον καρκίνο, αλλά, αν μελλοντικές έρευνες επιβεβαιώσουν αυτή την άποψη, η επιστημονική κοινότητα θα μπορούσε να αναπτύξει φάρμακα για τους ανθρώπους, τα οποία θα μιμούνται τη δράση του" είπαν οι ερευνητές.

Η ενδιαφέρουσα μελέτη αποκάλυψε, επίσης, ότι, όταν αυτά τα ίδια γονίδια ήταν δραστήρια σε ποντίκια, ανέπτυσσαν την ίδια αντίσταση στον καρκίνο, όπως οι ελέφαντες, κάτι που ωθεί τους ειδικούς να σκεφτούν ότι θα μπορούσε να "φρενάρει" η διασπορά της νόσου.

Στους ασθενείς του Schiffman's συμπεριλαμβάνονται παιδιά με "ανολοκλήρωτα" γονίδια p53, εξαιτίας ενός συνδρόμου, από το οποίο πάσχουν, το λεγόμενο Li-Fraumeni σύνδρομο, το οποίο αυξάνει πολύ τις πιθανότητές τους να αναπτύξουν καρκίνο. Οπότε ο Schiffman θέλησε να βρει στοιχεία από το αίμα οκτώ ελεφάντων. Με τους συνεργάτες του σύγκριναν τον τρόπο που αντιδρούσαν τα κύτταρα των ελεφάντων στην ακτινοβολία με τον τρόπο αντίδρασης δέκα υγιών ανθρώπων και δέκα ασθενών με το σύνδρομο Li-Fraumeni. Είδαν, λοιπόν, ότι τα κύτταρα των άγριων ζώων καταστράφηκαν δυο φορές περισσότερο από τα ανθρώπινα κύτταρα και πάνω από πέντε φορές περισσότερο από τα κύτταρα των παιδιών που φέρουν το εν λόγω σύνδρομο.

Τα ευρήματά τους δημοσιεύθηκαν στο Journal of the American Medical Association και στο ιντερνετικό επιστημονικό δίκτυο BioRxiv.

Η Dr. Judy Garber, υπεύθυνη για θέματα γενετικής και πρόληψης του καρκίνου στο Αντικαρκινικό Ινστιτούτο Dana-Farmer στη Βοστόνη, δήλωσε ότι τα ευρήματα είναι ενδιαφέροντα αλλά πρώιμα. Πάντως μερίδα ειδικών σε θέματα καρκίνου εκτιμά πως, αν και η έρευνα δεν θα οδηγήσει στην άμεση εξεύρεση θεραπείας για τους ανθρώπους, "η πρόοδος στον καρκίνο μπορεί να έρθει από εκεί που δεν το περιμένεις, όπως έγινε, για παράδειγμα, με μελέτες για την ανάπτυξη δοντιών σε ποντίκια, που οδήγησαν στην ανάπτυξη φαρμάκων για διάφορα είδη καρκίνου".