Πώς αισθάνεστε για τους ηλικιωμένους; Η απάντησή σας σε αυτή την ερώτηση φαίνεται ότι σχετίζεται με το πώς αντιστέκεται ή όχι ο εγκέφαλός σας στο Αλτσχάιμερ, σύμφωνα με δύο μελέτες, που δημοσιεύονται στην επιθεώρηση "Psychology and Aging". Οι μελέτες αναδεικνύουν την αυθυποβολή ως έναν παραγνωρισμένο ψυχολογικό παράγοντα, που φαίνεται να αυξάνει τον κίνδυνο εμφάνισης της ανίατης νευροεκφυλιστικής νόσου.

Οι ερευνητές της Σχολής Δημόσιας Υγείας του Πανεπιστημίου Yale, με επικεφαλής την αναπληρώτρια καθηγήτρια ψυχολογίας Becca Levy, λένε πως είναι η πρώτη φορά που η αντίληψη για το γήρας συνδέεται με τις αλλαγές στον εγκέφαλο, που σχετίζονται με την εμφάνιση Αλτσχάιμερ. Στην πρώτη μελέτη εξέτασαν 158 υγιείς εθελοντές και τους ζήτησαν να απαντήσουν σε ερωτήσεις σχετικά με τα ηλικιακά στερεότυπα, όταν εκείνοι ήταν γύρω στα 40. Χρησιμοποίησαν, μάλιστα, εκφράσεις, όπως "οι ηλικιωμένοι τα έχουν χαμένα", "οι ηλικιωμένοι δυσκολεύονται να μάθουν καινούρια πράγματα" και άλλες. Ύστερα από 25 χρόνια, οπότε οι ίδιοι εθελοντές ήταν 68 χρόνων, έκαναν μαγνητική τομογραφία (MRI), προκειμένου να διαπιστωθεί η κατάσταση του ιππόκαμπου, της περιοχής του εγκεφάλου, που είναι ζωτικής σημασίας για τη λειτουργία της μνήμης.

Όπως διαπιστώθηκε, όσο πιο αρνητικές αντιλήψεις είχε κάποιος για τα γηρατειά, τόσο μεγαλύτερη ήταν με το πέρασμα του χρόνου η συρρίκνωση του όγκου του ιππόκαμπου - αυτή η σμίκρυνση συνιστά δείκτη για τη νόσο Αλτσχάιμερ. Ανάλογα ήταν τα ευρήματα και στη δεύτερη μελέτη. Οι εγκέφαλοι των ανθρώπων, που στο παρελθόν είχαν εμφανίσει μεγαλύτερο άγχος για τα γηρατειά, εμφάνιζαν, επίσης, μεγαλύτερες πλάκες της πρωτεϊνης αμυλοειδούς, ενός άλλου δείκτη για τη νόσο Αλτσχάιμερ.

Σύμφωνα με τους επιστήμονες, οι άνθρωποι που κατανικούν τις αρνητικές αντιλήψεις για τα γηρατειά, έχουν αυξημένες πιθανότητες είτε να αποφύγουν το Αλτσχάιμερ, είτε αυτό να εξελιχθεί με πιο αργό ρυθμό.

«Το στρες που γεννούν οι αρνητικές πεποιθήσεις της κοινωνίας για τα γηρατειά εσωτερικεύεται από τους ανθρώπους και μπορεί να έχει ως συνέπεια παθολογικές μεταβολές στον εγκέφαλό τους» δήλωσε η επικεφαλής της μελέτης, επεσημαίνοντας την ανάγκη να σκέφτεται κανείς θετικά για την τρίτη ηλικία. Γι' αυτό, κατά τους επιστήμονες, είναι σημαντικό, τόσο ο κοινωνικός περίγυρος να δείχνει σεβασμό στους ηλικιωμένους, ώστε αυτοί να μην νιώθουν αγνοημένοι, όσο και οι ίδιοι να αντιμετωπίζουν θετικά την προχωρημένη ηλικία τους, διατηρώντας - στο μέτρο του δυνατού - μια αισιόδοξη και ενεργητική ζωή.

Οι ερευνητές δεν απέκλεισαν ότι η διεθνής "επιδημία" της νόσου Αλτσχάιμερ να πυροδοτείται και από το γεγονός ότι τα γηρατειά γίνονται όλο και πιο δύσκολη υπόθεση στις σύγχρονες κοινωνίες. Αντίθετα, σε άλλες χώρες, όπως η Ινδία, όπου οι ηλικιωμένοι χαίρουν μεγαλύτερου σεβασμού, το ποσοστό εμφάνισης Αλτσχάιμερ είναι μόλις το ένα πέμπτο του αντίστοιχου στις ΗΠΑ.