Η συνεχής αύξηση των περιστατικών νευρολογικών παθήσεων, όπως Αλτσχάιμερ, Πάρκινσον, πολλαπλή σκλήρυνση και άλλες, αναζωπυρώνει το ενδιαφέρον των επιστημόνων, που προσπαθούν να μυηθούν στα μυστικά του ανθρώπινου εγκεφάλου, ώστε στο μέλλον να βοηθηθούν οι πάσχοντες.

Ομάδα ερευνητών στην ΗΠΑ - μεταξύ των οποίων η Ελληνίδα Γεωργία Μακρή, που πήρε το διδακτορικό της από το Ινστιτούτο Παστέρ στην Αθήνα και σήμερα είναι μεταδιδακτορική ερευνήτρια στο Τμήμα Νευρολογίας του Τζονς Χόπκινς - ανακοίνωσε ότι ανέπτυξε στο εργαστήριο μικροσκοπικούς εγκεφάλους, που διαθέτουν πολλούς νευρώνες και άλλα κύτταρα του κανονικού ανθρώπινου εγκεφάλου.

Οι μίνι εγκέφαλοι έχουν διάμετρο όσο το μάτι μιας μύγας ή ενός μολυβιού - το μέγεθος που έχει ο εγκέφαλος ενός εμβρύου δύο μηνών - και είναι οριακά ορατοί με γυμνό μάτι. Εκατοντάδες χιλιάδες αντίγραφά τους μπορούν να παραχθούν σε κάθε καλλιέργεια. Διαθέτουν, επίσης, μερικές από τις φυσιολογικές λειτουργίες, όπως τη δημιουργία μυελίνης που "μονώνει" τα νεύρα, αλλά και την αυθόρμητη εκδήλωση ηλεκτροχημικής δραστηριότητας, που μπορεί να καταγραφεί με ηλεκτρόδια και η οποία παραπέμπει στη σκέψη, αν και σε πρωτόγονη μορφή. Ο εργαστηριακός εγκέφαλος προορίζεται να βοηθήσει την φαρμακολογική και άλλη έρευνα πάνω στις διάφορες νευρολογικές παθήσες (Αλτσχάιμερ, Πάρκινσον, πολλαπλή σκληρυνση, αυτισμό κ.ά.) και να μειώσει την ανάγκη να γίνονται ανάλογα τεστ σε ζώα.

Την ενδιαφέρουσα ανακοίνωση, σύμφωνα με το ΑΠΕ, έκαναν οι ερευνητές της Ιατρικής Σχολής και της Σχολής Δημόσιας Υγείας του Πανεπιστημίου Τζονς Χόπκινς της Βαλτιμόρης, με επικεφαλής τον καθηγητή τοξικολογίας Τόμας Χάρτουνγκ, στο συνέδριο της Αμερικανικής Ένωσης για την Προώθηση της Επιστήμης (AAAS) στην Ουάσιγκτον. Μάλιστα εκτός από τις νευρολογικές παθήσεις, έχουν, ήδη, αρχίσει δοκιμές για την αξιοποίηση των εργαστηριακών εγκεφάλων σε περιπτώσεις ιογενών λοιμώξεων, τραυμάτων και εγκεφαλικών επεισοδίων.

Οι επιστήμονες δήλωσαν αισιόδοξοι ότι τέτοιοι μίνι εγκέφαλοι θα αλλάξουν δραματικά τον τρόπο που δοκιμάζονται τα νέα φάρμακα από πλευράς ασφάλειας και αποτελεσματικότητας. Οι μίνι εγκέφαλοι, σύμφωνα με το ΑΠΕ, έχουν ως "πρώτη ύλη" δερματικά ενήλικα κύτταρα, που - μετά από γενετικό επαναπρογραμματισμό - μετατρέπονται σε πολυδύναμα βλαστικά κύτταρα, παρόμοια με τα εμβρυικά, και, τελικά, εξειδικεύονται σε εγκεφαλικά κύτταρα. Οι εν λόγω εγκέφαλοι είναι "μπάλες" κυττάρων, που αναπτύσσουν δομές παρόμοιες με εκείνες των κανονικών εγκεφάλων, μέσα σε διάστημα δύο μηνών στο εργαστήριο. Θεωρούνται ανώτεροι για την μελέτη των εγκεφαλικών παθήσεων, σε σχέση με τα ευρέως χρησιμοποιούμενα πειραματόζωα, όπως οι αρουραίοι και τα ποντίκια, επειδή αποτελούνται από κύτταρα ανθρώπων και όχι τρωκτικών.

Όπως είπε ο επικεφαλής της μελέτης: «Το 95% των φαρμάκων, αφότου έχουν δοκιμασθεί σε ζώα, δείχνουν πολλά υποσχόμενα, αλλά στη συνέχεια αποτυγχάνουν, όταν δοκιμάζονται στους ανθρώπους, πράγμα που σημαίνει μεγάλη σπατάλη χρόνου και χρημάτων. Δεν είμαστε αρουραίοι, όπως δεν είμαστε ούτε μπάλες κυττάρων. Όμως μπορούμε να πάρουμε καλύτερες πληροφορίες από αυτές τις κυτταρικές μπάλες, παρά από τα τρωκτικά».

Άλλες επιστημονικές ομάδες στις ΗΠΑ και στην Αυστρία έχουν, ήδη, δημιουργήσει μεγαλύτερους μίνι εγκεφάλους, οι οποίοι, όμως, δεν μπορούν να αναπαραχθούν μαζικά σε πανομοιότυπη μορφή. «Ο δικός μας μίνι εγκέφαλος δεν είναι ούτε ο πρώτος, ούτε κατ' ανάγκη ο καλύτερος. Όμως είναι ο πιο τυποποιημένος. Και όταν δοκιμάζει κανείς φάρμακα, αυτό είναι καθοριστικό. Επιπλέον, αν τέτοια μοντέλα του εγκεφάλου χρησιμοποιηθούν από κάθε εργαστήριο, τότε θα μπορέσουμε να αντικαταστήσουμε σε ευρεία κλίμακα τα πειράματα στα ζώα» πρόσθεσε ο Δρ Χάρτουνγκ, που, ήδη, κατέθεσε αίτηση για την κατοχύρωση της σχετικής πατέντας.