Δεκαετίες ολόκληρες οι επιστήμονες προσπαθούσαν να αντικαταστήσουν τα κύτταρα στο πάγκρεας, τα οποία παράγουν ινσουλίνη, τα λεγόμενα βήτα κύτταρα, τα οποία καταστρέφει ο διαβήτης. Τώρα, μια ομάδα επιστημόνων ανακάλυψε ότι ιστός από το κάτω μέρος του στομάχου μπορεί να επαναπρογραμματιστεί και να "μεταμορφωθεί" σε κύτταρα βήτα.

Αυτό που έκαναν οι επιστήμονες είναι ότι πήραν δείγματα αυτού του ιστού από ποντίκια και δημιούργησαν μίνι - στομάχια, τα οποία, όταν μεταμοσχεύθηκαν πίσω στα πειραματόζωα, παρήγαγαν ινσουλίνη. Επιπλέον συνέβαλαν στην αναγέννηση του ιστού. Επικεφαλής της ομάδας των ερευνητών είναι ο Qiao Zhou, καθηγητής στο Τμήμα Βλαστικών Κυττάρων και Αναγεννητικής Βιολογίας του Πανεπιστημίου Χάρβαρντ. Τα ευρήματα δημοσιεύθηκαν στο περιοδικό βιολογίας "Cell Stem Cell".

Οι ερευνητές τροποποίησαν γενετικά τα ποντίκια, προκειμένου να ενεργοποιήσουν τρία συγκεκριμένα γονίδια, τα οποία έχουν τη δυναότητα να μετατρέπουν τα άλλα είδη κυττάρων σε βήτα κύτταρα, που παράγουν ινσουλίνη. Ψάχνοντας όλο το σώμα των ζώων, από την μύτη ως την ουρά, οι επιστήμονες - προς μεγάλη έκπληξή τους - ανακάλυψαν πως τα κύτταρα στο κάτω μέρος του στομάχου (στον πυλωρό, που συνδέει το στομάχι με το λεπτό έντερο) είναι αυτά που μετατρέπονται ευκολότερα από οποιαδήποτε άλλα σε κύτταρα παραγωγής ινσουλίνης. Κατέστρεψαν όλα τα παγκρεατικά βήτα κύτταρα των πειραματόζωων και άφησαν ορισμένα από τα ποντίκια (εκτός από μία ομάδα ελέγχου) να εξαρτώνται μόνο από τα αντίστοιχα κύτταρα των μεταμοσχευμένων μίνι-στομάχων. Ενώ τα ζώα της ομάδας ελέγχου (που δεν είχαν μεταμοσχευμένο όργανο) πέθαναν μέσα σε δύο μήνες, τα ζώα με την ινσουλίνη από τα μεταμοσχευμένα μίνι-στομάχια είχαν φυσιολογικά επίπεδα ινσουλίνης και γλυκόζης στο αίμα τους έξι μήνες μετά.

Στόχος των ερευνητών είναι να κάνουν κάτι ανάλογο σε διαβητικούς ανθρώπους: να πάρουν κύτταρα από το στομάχι τους, να τα καλλεργήσουν εργαστηριακά σε ένα μίνι-όργανο, το οποίο μετά θα μεταμοσχευθεί στον ασθενή και θα τον τροφοδοτεί με κύτταρα παραγωγής ινσουλίνης. «Ακριβώς πάνω σε αυτό εργαζόμαστε τώρα και νιώθουμε μεγάλο ενθουσιασμό» δήλωσε ο επικεφαλής επιστήμονας.