Μέχρι τώρα οι νευρολόγοι θεωρούσαν ότι ο εγκέφαλος των ασθενών με Αλτσχάιμερ αδυνατεί να δημιουργήσει νέες πληροφορίες και ότι η απώλεια των παλαιών αναμνήσεων είναι μόνιμη. Όμως, σύμφωνα με μια νέα μελέτη, οι πάσχοντες, οι οποίοι δεν θυμούνται αγαπημένα πρόσωπα ή πού άφησαν τα κλειδιά τους ή άλλα αντικείμενα, ίσως ξεχνάνε επειδή ο εγκέφαλός τους δεν βρίσκει πού είναι "φυλαγμένες" αυτές οι πληροφορίες.

Επιστήμονες από τις ΗΠΑ και την Ιαπωνία κατάφεραν να επαναφέρουν "χαμένες" μνήμες σε ποντίκια, τα οποία έπασχαν από απώλεια μνήμης τύπου Αλτσχάιμερ. Η επαναφορά της μνήμης επιτεύχθηκε χάρη στην ενεργοποίηση των εγκεφαλικών κυττάρων τους με φως, μέσω της τεχνικής της οπτογενετικής. Η οπτογενετική επιτρέπει τη χειραγώγηση των γονιδίων των νευρικών κυττάρων, ώστε οι νευρώνες να γίνονται ευαίσθητοι στο μπλε φως, μέσω οπτικής ίνας, που εισάγεται στον εγκέφαλο. Ενεργοποιούνται, έτσι, κατάλληλα τα εγκεφαλικά κύτταρα, ώστε να αναπτύξουν νέες νευρωνικές συνδέσεις και να "ξαναθυμηθούν".

Τη μελέτη έκαναν επιστήμονες από το Κέντρο Νευρικής Επιστήμης του Πανεπιστημίου της Νέας Υόρκης (NYU/CNS). «Το σημαντικό με τη μελέτη αυτή είναι ότι απέδειξε, πως, ακόμα και όταν μία ανάμνηση μοιάζει να έχει χαθεί, εξακολουθεί να υπάρχει - και το ζητούμενο είναι πώς θα ανακληθεί» δήλωσε ο καθηγητής Σουσούμου Τονεγκάβα, από το Ινστιτούτο Μάθησης και Μνήμης Picower του Ινστιτούτου Τεχνολογίας της Μασαχουσέτης (ΜΙΤ).

Στη μελέτη, που δημοσιεύεται στην επιθεώρηση "Nature", οι ερευνητές εστίασαν στα κύτταρα της μνήμης που βρίσκονται στον ιππόκαμπο του εγκεφάλου - τη δομή του, που παίζει καθοριστικό ρόλο στην αποθήκευση και στην ανάκληση των αναμνήσεων.

Προς το παρόν η οπτογενετική, αν και ακριβής τεχνική, δεν επιτρέπεται να χρησιμοποιηθεί σε ανθρώπους. Οπότε αναζητείται μια εναλλακτική μέθοδος, που θα ενεργοποιεί ή θα απενεργοποιεί τα κύτταρα βαθιά στον ανθρώπινο εγκέφαλο. «Το Αλτσχάιμερ αρχικου σταδίου ίσως μπορεί να θεραπευθεί στο μέλλον, αν αναπτυχθεί μια νέα τεχνολογία, που πληροί τις αναγκαίες προδιαγραφές ηθικής και ασφάλειας για τους ανθρώπους» είπαν οι ερευνητές, δίνοντας ελπίδες ότι κάπιοια στιγμή στο μέλλον οι ασθενείς με άνοια και με Αλτσχάιμερ θα μπορούν να θυμούνται περισσότερα πράγματα.