Έκπληκτοι οι ερευνητές από το Πανεπιστήμιο της Ουάσιγκτον, με επικεφαλής τους Πίτερ Νομπλ και Άλεξ Ποτσίτκοφ, διαπίστωσαν ότι εκατοντάδες γονίδια εξακολουθούν να εμφανίζουν σημάδια - και, μάλιστα, έντονης - δραστηριότητας, δύο μέρες μετά τον θάνατο ενός ζωντανού οργανισμού.

Η ανακάλυψη αυτή μπορεί να έχει επιπτώσεις στις μεταμοσχεύσεις οργάνων, στις εγκληματολογικές αναλύσεις για τον ακριβή προσδιορισμό της ώρας θανάτου, ακόμη και στον ίδιο τον ορισμό της ζωής, καθώς σε έναν οργανισμό, που έχει ιατρικά θεωρηθεί νεκρός, το DNA του μπορεί να είναι ενεργό για ένα χρονικό διάστημα ακόμη.

Οι σχετικές προδημοσιεύσεις έγιναν στο BioRxiv, σύμφωνα με το ΑΠΕ, και οι επιστήμονες πειραματίστηκαν με ποντίκια και ψάρια - ζέβρες. Παρακολούθησαν τον βαθμό δραστηριότητας των γονιδίων των πειραματόζωων αμέσως μετά τον θάνατό τους. Διαπίστωσαν ότι 548 γονίδια των ψαριών και 515 γονίδια των τρωκτικών ήταν ενεργά έως 48 ώρες μετά τον θάνατο των ζώων, την ώρα που το υπόλοιπο DNA τους διαλυόταν.
Μερικά από τα γονίδια που «αφυπνίζονται» μετά τον θάνατο, έχουν συσχετισθεί με τον καρκίνο και άλλα γονίδια με την ανάπτυξη του εμβρύου, χωρίς να είναι σαφές γιατί συμβαίνει αυτό.

Προηγούμενες μελέτες σε ανθρώπους είχαν δείξει ότι ορισμένα γονίδια είναι ενεργά τουλάχιστον 12 ώρες μετά τον θάνατο.
Ο θάνατος θεωρείται ότι επέρχεται, όταν σταματά να λειτουργεί η καρδιά και ο εγκέφαλος, αλλά εάν αρκετά γονίδια ζουν ακόμη, οι επιστήμονες αναρωτιούνται πότε, ακριβώς, κάποιος πρέπει να θεωρείται τεχνικά... "τελείως" νεκρός.