Ένα είδος πουλιών που δεν επιτρέπει την εξάπλωση του ιού του Δυτικού Νείλου (WNV), παρότι το τσιμπούν τα κουνούπια, μπορεί να εξηγήσει γιατί τα κρούσματα της ιού στους ανθρώπους είναι σχετικά σπάνια στην Ατλάντα στις ΗΠΑ, παρότι ο ιός κυκλοφορεί ευρέως στον τοπικό πληθυσμό των πτηνών, αναφέρει μια νέα μελέτη που δημοσιεύθηκε online  στο American Journal of Tropical Medicine and Hygiene.

Ερευνητές στο Πανεπιστήμιο Emory, το Πανεπιστήμιο της Γεωργίας, το Texas A & M και το Τμήμα Μεταφορών της πολιτείας της Γεωργίας έθεσαν ως στόχο να βρούν στοιχεία που εξηγούν γιατί το ποσοστό μόλυνσης της Γεωργίας από WNV από το 2001 είναι αρκετά χαμηλή (περίπου 3,3 ανά 100.000 άτομα), παρότι τα στοιχεία έδειξαν ότι περίπου το ένα τρίτο των πτηνών στην περιοχή της Ατλάντα έχουν εκτεθεί στην ασθένεια. Σημείωσαν ότι ένα παρόμοιο μοτίβο παρατηρείται σε όλη την νοτιοανατολική περιοχή των ΗΠΑ, όπου ένα μεγάλο μέρος του WNV στα πτηνά και τα κουνούπια δεν έχει μεταφραστεί σε έναν μεγάλο αριθμό ανθρώπινων υποθέσεων. Στις αστικές περιοχές στα βορειοανατολικά και τις μεσοδυτικές πολιτείες, η κατάσταση είναι συχνά το αντίθετο - τα ποσοστά μόλυνσης στο Σικάγο, για παράδειγμα, είναι έξι φορές υψηλότερες από ό, τι της Ατλάντα, ακόμα και αν και λιγότερο από το 20% των πτηνών στο Σικάγο παρουσιάζουν ενδείξεις μόλυνσης από τον ιό του ΔΝ.

Εμπειρογνώμονες της νόσου αναφέρονται συχνά σε ανθρώπινα κρούσματα του WNV όπως λοιμώξεις "διάχυσης", επειδή συμβαίνουν όταν η ασθένεια που κυκλοφορεί μεταξύ των πτηνών και των κουνουπιών "διαρρέει" στους ανθρώπους μέσω των τσιμπημάτων από τα κουνούπια.

Συνήθως ο ιός στους ανθρώπους προκαλεί ήπια συμπτώματα, σε ορισμένες περιπτώσεις μπορεί να οδηγήσει σε πονοκεφάλους, πόνο στις αρθρώσεις και κόπωση που επιμένουν για εβδομάδες. Σε σπάνιες περιπτώσεις, ο ιός παράγει δυνητικά θανατηφόρο φλεγμονή του εγκεφάλου. Δεδομένου ότι η ασθένεια έφτασε στις ηπειρωτικές Ηνωμένες Πολιτείες το 1999, υπήρξαν πάνω από 780.000 ανθρώπινες λοιμώξεις και 1.700 θάνατοι τεκμηριωμένοι.

Οι ερευνητές του Πανεπιστημίου Emory έδειξαν ιδιαίτερο ενδιαφέρον για το ρόλο των αμερικανικών κοκκινολαίμηδων που θεωρούνται διαδίδουν ταχύτατα την ασθένεια στα κουνούπια που τους δαγκώνουν. Τα κουνούπια με τη σειρά τους μολύνουν τους ανθρώπους. 
Οι ερευνητές συλλέγουν για πάνω από τρία χρόνια κουνούπια και πουλιά σε όλη την Ατλάντα, τα ελέγχουν για τον ιό του ΔΝ, και κάνουν ανάλυση του DNA στο αίμα των κουνουπιών για να δουν τι πουλιά είχαν δαγκώσει.

«Αυτό που διαπιστώσαμε είναι ότι, για κάποιο άγνωστο λόγο, γύρω στα μέσα του Ιουλίου, τα κουνούπια στην Ατλάντα φαίνεται να αποφάσισαν ότι έχουν χορτάσει τους κοκκινολαίμηδες και αποφάσισαν να τρέφονται από τους καρδινάλιους», δήλωσε η Ρεμπέκα Levine, PhD, επικεφαλής συγγραφέας της μελέτης ενόσω βρισκόταν στο Πανεπιστήμιο Emory. "Αλλά οι καρδινάλιοι, ακόμη κι αν έχουν μολυνθεί με τον ιό του Δυτικού Νείλου, είναι πολύ λιγότερο πιθανό να έχουν αρκετό φορτίο ώστε να μεταδώσουν την ασθένεια στα κουνούπια".

"Η μετατόπιση συμβαίνει ακριβώς όταν οι πληθυσμοί των κουνουπιών αυξάνονται, πράγμα που τυπικά θα έπρεπε να αποτελεί μεγαλύτερο κίνδυνο για τους ανθρώπους", πρόσθεσε η Levine, τώρα είναι επιδημιολόγος και εντομολόγος στο CDC. Και παρότι δεν είναι σαφές τι προκαλεί την ... διατροφική αλλαγή των κουνουπιών στην Ατλάντα, όμως αυτή η αλλαγή μπορεί να είναι η προστασία της Atlantan από τη διάχυση του ιού.

Επίσης, σε όλη την πόλη, οι ερευνητές βρήκαν ένα υψηλό ποσοστό έκθεσης σε WNV στις ατριχόρνιθες, τις καφέ και γκρι κιχλίδες και τα μελανόπτιλα. Υπάρχουν στοιχεία από προηγούμενες μελέτες που γκρίζα μελανόπτιλα και καφέ κιχλίδες λειτουργούν επίσης ως καταστολείς, επιβραδύνοντας τη μετάδοση του ιού του ΔΝ.