Η ορμόνη ωκυτοκίνη υπάρχει σε διαφορετικά επίπεδα στους ανθρώπους παίζοντας ρόλο στη ρύθμιση της κοινωνικής συμπεριφοράς. Μια νέα μελέτη από το Πανεπιστήμιο της Βιρτζίνια η οποία διερεύνησε απεικονίσεις εγκεφάλου διαπίστωσε ότι άτομα με υψηλότερα επίπεδα ωκυτοκίνης στο αίμα τους παρουσιάζουν μεγαλύτερη δραστηριότητα του εγκεφάλου κατά την επεξεργασία των κοινωνικών πληροφοριών.

"Ο σκοπός της μελέτης ήταν να διερευνήσει πώς τα ενδογενή επίπεδα της ωκυτοκίνης είχαν σχέση με τη δραστηριότητα του εγκεφάλου, όταν οι άνθρωποι παρακολουθούσαν κοινωνικές αλληλεπιδράσεις", δήλωσε η Katie Lancaster, μια υποψήφια Ph.D.  στην ψυχολογία στο Πανεπιστήμιο της Βιρτζίνια και πρώτη συγγραφέας της μελέτης. «Βρήκαμε ότι οι άνθρωποι με υψηλότερα επίπεδα ωκυτοκίνης επιστράτευαν μεγαλύτερη περιοχή του εγκεφάλου που σχετίζεται με την κοινωνική γνώση, γεγονός που υποδηλώνει ότι αυτοί οι άνθρωποι φυσιολογικά ασχολούνται περισσότερο με τις κοινωνικές πτυχές των αλληλεπιδράσεων. Οι άνθρωποι με χαμηλά επίπεδα ωκυτοκίνης επιστράτευαν μικρότερες «κοινωνικές» περιοχές του εγκεφάλου. Η δραστηριότητα του εγκεφάλου τους ήταν αντίστοιχη με τη δραστηριότητα όταν οι άνθρωποι επικεντρώνονται σε πληροφορίες που δεν είναι κοινωνικές".

Η μελέτη στοχεύει στην καλύτερη κατανόηση του πώς η ωκυτοκίνη αλληλεπιδρά με τη γνωστική λειτουργία τόσο σε υγιή άτομα όσο και σε άτομα με διαταραγμένη κοινωνική συμπεριφορά. Για παράδειγμα, τα χαμηλά επίπεδα της ωκυτοκίνης έχουν συνδεθεί με κοινωνικά ελλείμματα που βρίσκονται συχνά σε άτομα με διαταραχές αυτισμού.

Τα αποτελέσματα, που δημοσιεύθηκαν στο περιοδικό Frontiers in Human Neuroscience, παρέχουν έναν πιθανό μηχανισμό για να εξηγήσουν πώς τα χαμηλότερα επίπεδα ωκυτοκίνης μπορεί να έχουν αντίκτυπο στα νευρικά συστήματα που υποστηρίζουν πολύπλοκες κοινωνικές συμπεριφορές.

Η ερευνητική ομάδα είχε επικεφαλής τους James Morris και Jessica Connelly, επίκουρους καθηγητές ψυχολογίας στο Πανεπιστήμιο της Βιρτζίνια, και την συνεργάτη τους, ερευνήτρια για την ωκυτοκίνη C. Sue Carter, διευθύντρια του Ινστιτούτου Kinsey στο Πανεπιστήμιο της Ιντιάνα.

Ως μέρος μιας ευρύτερης μελέτης νευροαπεικόνισης, η ομάδα μέτρησε την εγκεφαλική δραστηριότητα, ενώ οι συμμετέχοντες συμπλήρωσαν ένα έργο κοινωνικής αντίληψης. Το έργο αυτό συμπεριέλαβε παρακολούθηση αποσπασμάτων ταινιών από γεωμετρικά σχήματα που αλληλεπιδρούσαν προσομοιάζοντας χορό, μάχες και άλλες κοινωνικές δραστηριότητες. Όταν υγιείς άνθρωποι παρακολουθούν αυτά τα αποσπάσματα ταινιών, γενικά αντιλαμβάνονται τα σχήματα να έχουν προθέσεις και χαρακτηριστικά προσωπικότητας, ακόμη κι αν είναι μόνο απλά γεωμετρικά σχήματα. αυτός ο φυσικός ανθρωπομορφισμός διαταράσσεται σε άτομα με αυτισμό.

Οι ερευνητές πήραν επίσης αίμα από τους συμμετέχοντες, για να καθορίσουν τα επίπεδα της ωκυτοκίνης και να τη συσχετίσουν με εγκεφαλική δραστηριότητα από την εργασία κοινωνικής αντίληψης.

"Τα αποτελέσματα δείχνουν ότι οι άνθρωποι με υψηλότερα επίπεδα ωκυτοκίνης επεξεργάζονται κοινωνικές πληροφορίες με διαφορετικό τρόπο, ίσως και βαθύτερα, πιο ουσιαστικά," σημείωσε η Lancaster. "Επειδή τα ενδογενή επίπεδα της ωκυτοκίνης είναι αξιοσημείωτα σταθερά με την πάροδο του χρόνου και είναι ιδιαίτερα κληρονομικά, πιστεύουμε ότι η ενδογενής ωκυτοκίνη μπορεί να χρησιμοποιηθεί ως βιολογικός δείκτης της κοινωνικής αντιληπτικής λειτουργίας."