Οι επιστήμονες ως τώρα πίστευαν ότι ο ιός Ζίκα επιδρά στην ανάπτυξη του εγκεφάλου των εμβρύων και ότι δεν προκαλεί τίποτα στους ενήλικες. Όμως, όπως φαίνεται, επηρεάζει δυσμενώς τα εγκεφαλικά τους κύτταρα.

"Μπορεί εύκολα να εισβάλει στον εγκέφαλο των ενηλίκων και να προκαλέσει πανωλεθρία" είπε χαρακτηριστικά η καθηγήτρια Sujan Shresta, ένα από τα μέλη της ομάδας που έκαναν τη μελέτη, από το Ινστιτούτο Αλλεργιών και Ανοσολογίας των ΗΠΑ La Jolla. "Είναι μια πολύπλοκη ασθένεια. Καταστροφική για την πρώιμη ανάπτυξη του εγκεφάλου και την ίδια ώρα, η πλειοψηφία των ενηλίκων που μολύνεται, σπάνια δείχνει ανιχνεύσιμα συμπτώματα".

Οι ερευνητές, με επικεφαλής τον καθηγητή Joseph Gleeson, από το Πανεπιστήμιο Rockefeller, έκαναν πειράματα σε ενήλικα ποντίκια και δημοσίευσαν τα ευρήματά τους στο περιοδικό "Cell Stem Cell".

Διαπίστωσαν ότι ο ιός επιτίθεται σε βλαστοκύτταρα δύο περιοχών του εγκεφάλου, οι οποίες είναι ζωτικές για την μάθηση και για τη μνήμη. Σταδιακά η απώλεια αυτών των βλαστοκυττάρων - που σημαίνει αδυναμία αναπλήρωσης νέων νευρώνων - μπορεί να οδηγήσει σε συρρίκνωση του εγκεφάλου και σε έκπτωση των νοητικών λειτουργιών, όπως συμβαίνει στην άνοια.

"Τα ευρήματά μας είναι αρκετά δραματικά - στα μέρη του εγκεφάλου που φωτίζονται, ήταν σαν Χριστουγεννιάτικο δέντρο. Ο ιός δεν πλήττει όλο τον ενήλικο εγκέφαλο εξίσου, όπως συμβαίνει στα έμβρυα, όμως αυτά τα εγκεφαλικά κύτταρα που προσβάλλει, είναι ευαίσθητα σε αυτόν. Με βάση αυτή τη διαπίστωση, η μόλυνση ενός ενηλίκου από τον ιό Ζίκα ίσως δεν είναι τόσο αθώα, όσο οι άνθρωποι νομίζουν. Νομίζω ότι οι Αρχές στον τομέα της δημόσιας υγείας ίσως πρέπει να εξετάσουν την πιθανότητα να κάνουν ελέγχους για μόλυνση από τον Ζίκα σε όλες τις ομάδες του πληθυσμού και όχι μόνο μεταξύ των εγκύων" εξήγησε ο επικεφαλής της έρευνας.

Η μετάδοση του ιού γίνεται μέσω κουνουπιών (του είδους Aedes aegypti), με επίκεντρο τη Βραζιλία, ενώ κρούσματα έχουν αναφερθεί σε πολλές χώρες. Οι άνθρωποι με ισχυρό ανοσοποιητικό σύστημα μπορεί να αντισταθούν στη λοίμωξη, όμως όσοι έχουν εξασθενημένη άμυνα, μπορεί να κινδυνεύσουν σοβαρά.