Και μόνο στο άκουσμα της λέξης μηνιγγίτιδα οι γονείς παθαίνουν πανικό. Και όχι άδικα. Η νόσος - που, πολύ συχνά, υποδιαγιγνώσκεται - μπορεί να προκαλέσει τον θάνατο και, μάλιστα, πολλές φορές μέσα σε λίγες ώρες.

Επιστημονική ομάδα από το Imperial College του Λονδίνου δημιούργησε μια ταχεία εξέταση, στην οποία αρκεί ένα τσίμπημα στην άκρη του δακτύλου του παιδιού, προκειμένου να ληφθεί λίγο αίμα. Θα ανάβει ένα λαμπάκι - κάτι σαν τη γραμμή στα τεστ εγκυμοσύνης - ή θα στέλνονται τα αποτελέσματα μέσω κινητού τηλεφώνου. Οι ειδικοί ευελπιστούν να σώσουν εκατοντάδες παιδιά, καθώς θα είναι σε θέση να ξέρουν άμεσα εάν κάποιο έχει την επικίνδυνη βακτηριακή μόλυνση ή έχει γρίπη ή κρυολόγημα.

Επί του παρόντος η διαδικασία διάγνωσης γίνεται πάλι με αιματολογική εξέταση, αλλά κρατά 48 ώρες - μια διαδικασία που δεν έχει βελτιωθεί καθόλου σχεδόν 100 χρόνια τώρα. Οι γιατροί βασίζονται στα συμπτώματα και στο ιατρικό ιστορικό για να κάνουν τη διάγνωση. Όμως τα συμπτώματα μοιάζουν με εκείνα των εποχικών ιώσεων κι αυτό πολύ συχνά μπερδεύει τους γιατρούς, που καθησυχάζουν τους γονείς και στέλνουν τους μικρούς ασθενείς στο σπίτι, με συστάσεις για πολλά υγρά και χορήγηση παρακεταμόλης. 

Πάντως εάν η διάγνωση γίνει εγκαίρως και το παιδί εισαχθεί στο νοσοκομείο και πάρει την κατάλληλη αντιβίωση, η ζωή του σώζεται.

Η χρήση του πρωτοποριακού τεστ θα μπορούσε - πέρα από να σώσει τις ζωές πολλών παιδιών - να συμβάλει στη μείωση της άσκοπης χρήσης αντιβιοτικών. 

Σύμφωνα με τα όσα είπαν οι ερευνητές στην ιατρική επιθεώρηση JAMA, στην οποία δημοσιεύθηκαν τα ευρήματα, συνεργάστηκαν με γιατρούς από τη Βρετανία, την Ισπανία, την Ολλανδία και τις Ηνωμένες Πολιτείες και συγκέντρωσαν δείγματα αίματος από 240 μωρά και μικρά παιδιά, ηλικίας από δύο μηνών μέχρι έξι ετών, που πήγαν στα νοσοκομεία με πυρετό. Ανέλυσαν τις διαφορές στο εκάστοτε ανοσοποιητικό σύστημα, σκανάροντας 48.000 γονίδια, για δουν και την παραμικρή διαφοροποίηση.

Προς ευχαρίστησή τους εντόπισαν δύο γονίδια στα λευκά αιμοσφαίρια, τα οποία ενεργοποιούνται όταν υπάρχει μόλυνση στον οργανισμό, αλλά δεν ενεργοποιούνται εάν υπάρχει ιός.

"Παρόλο που η έρευνά μας είναι ακόμη σε αρχικό στάδιο, τα ευρήματα δείχνουν ότι η βακτηριακή μόλυνση μπορεί να διαχωριστεί από τις άλλες αιτίες που προκαλούν πυρετό - όπως μια ίωση, για παράδειγμα - χάρη στις αλλαγές που συμβαίνουν σε αυτά τα δύο γονίδια" δήλωσε ο επικεφαλής ερευνητής, καθηγητής παιδιατρικής στο Imperial College Michael Levin"Το τεστ θα το έχουμε σε πέντε χρόνια και θα είναι διαθέσιμο στα νοσοκομεία. Πρέπει, βέβαια, να συνεργαστούμε με εταιρίες βιοτεχνολογίας".

Ήδη έχει ξεκινήσει μεγαλύτερη έρευνα ενώ, σε δεύτερο χρόνο, οι ερευνητές σκέπτονται να αναπτύξουν ένα τεστ και για ενήλικες.