Η ανακάλυψη θα βοηθήσει τους γιατρούς να ξεχωρίζουν ποιοι όγκοι έχουν προκληθεί από ακτινοβολία και ποιοι από άλλη αιτία, κάτι που μπορεί να οδηγεί σε διαφορετική θεραπεία.

Ήταν, ήδη, γνωστό ότι η ιοντίζουσα ακτινοβολία, όπως και άλλοι περιβαλλοντικοί παράγοντες (π.χ. διάφορες χημικές ουσίες), μπορεί να προκαλέσει μεταλλάξεις στο γενετικό υλικό των κυττάρων. Δεν ήταν, όμως, εύκολο να ξέρουν οι επιστήμονες κατά πόσο η καρκινική μετάλλαξη είχε προέλθει, όντως, από κάποια πηγή επικίνδυνης ακτινοβολίας.

Οι ερευνητές, με επικεφαλής τον Πίτερ Κάμπελ του Ινστιτούτου Γενετικής Wellcome Trust Sanger, που έκαναν τη σχετική δημοσίευση στο περιοδικό «Nature Communications», συνέκριναν το γενετικό «προφίλ» των όγκων 12 ασθενών, που είχαν εκτεθεί σε ακτινοβολίες, με το «προφίλ» 319 καρκινοπαθών, που δεν είχαν τέτοια έκθεση και οι όγκοι τους είχαν εμφανισθεί αυθόρμητα. Προέκυψε, έτσι, το καρκινικό γενετικό «δαχτυλικό αποτύπωμα» της ιοντίζουσας ακτινοβολίας, το οποίο φαίνεται να είναι ίδιο για όλα τα είδη καρκίνου.

Όπως είπε ο καθηγητής Άντριαν Φλάναγκαν του University College του Λονδίνου (UCL): «Αυτές οι υπογραφές των μεταλλάξεων μπορούν να αποτελέσουν ένα διαγνωστικό εργαλείο και να μας βοηθήσουν να γνωρίζουμε ποιοι καρκίνοι έχουν προκληθεί από ιοντίζουσα ακτινοβολία. Τότε θα μπορούμε να εξετάσουμε κατά πόσο πρέπει να τους αντιμετωπίσουμε το ίδιο ή διαφορετικά από τους άλλους καρκίνους».

Σύμφωνα με την Ελληνική Επιτροπή Ατομικής Ενέργειας (ΕΕΑ), ιοντίζουσες είναι οι ακτινοβολίες που μεταφέρουν ενέργεια ικανή να εισχωρήσει στην ύλη, να προκαλέσει ιοντισμό των ατόμων, να διασπάσει βίαια τους χημικούς δεσμούς και να προκαλέσει βιολογικές βλάβες στον ανθρώπινο οργανισμό. Οι γνωστότερες ιοντίζουσες ακτινοβολίες είναι οι ακτίνες Χ, που χρησιμοποιούνται ευρέως στην ιατρική, καθώς και οι ακτινοβολίες α, β, και γ, που εκπέμπονται από τους ασταθείς πυρήνες των ατόμων.