Τα νέα ευρήματα είναι σημαντικά, καθώς μπορούν να παρασκευαστούν φάρμακα, που θα "κόβουν τον δρόμο" του καρκίνου και θα σώζουν δεκάδες χιλιάδες ζωές κάθε χρόνο.

Η ουσία - κλειδί, που παίζει ρόλο στις μεταστάσεις του καρκίνου του μαστού, ονομάζεται ενδοσιαλίνη.

Ο καρκίνος "ταξιδεύει" με τρεις τρόπους: τοπικά, μέσω του λεμφικού συστήματος και μέσω του αίματος. Παρόλο που αυτές οι οδοί μετάδοσης είναι γνωστές εδώ και πολλά χρόνια, μέχρι τώρα οι επιστήμονες δεν ήξεραν με ποιον τρόπο τα άρρωστα κύτταρα εισβάλλουν στην κυκλοφορία του αίματος.

Πειράματα σε κυτταρικές σειρές στο εργαστήριο και σε ποντίκια επιβεβαίωσαν ότι το κλειδί είναι η ενδοσιαλίνη, ενώ μελέτη σε 334 γυναίκες με καρκίνο του μαστού έδειξε πως ο καρκίνος είχε περισσότερες πιθανότητες μετάστασης σε όσες παρήγαγαν υψηλότερα επίπεδα από την ουσία αυτή.

Οι ερευνητές δεν γνωρίζουν γιατί κάποιες γυναίκες παράγουν περισσότερη ενδοσιαλίνη και άλλες λιγότερη, αλλά εκτιμούν ότι η διαφορά αυτή θα λαμβάνεται μελλοντικά υπ’ όψιν στον καθορισμό της θεραπείας που θα χορηγείται στις ασθενείς.

Οι επιστήμονες από το Ινστιτούτο Έρευνας του Καρκίνου (ICR) του Λονδίνου εξηγούν ότι η ενδοσιαλίνη παράγεται από τα λεγόμενα περιαγγειακά κύτταρα ή περικύτταρα (ένα είδος μη-καρκινικών κυττάρων, που καλύπτουν την επιφάνεια των αγγείων και συμμετέχουν, μεταξύ άλλων, στη σταθερότητα του αυλού τους, αλλά και στην αγγειογένεση, δηλαδή στη δημιουργία νέων αγγείων).

Οι καρκινικοί όγκοι βασίζονται στην αγγειογένεση για να αναπτυχθούν: Δημιουργούν το δικό τους δίκτυο αγγείων, ώστε να τροφοδοτούνται με επαρκείς ποσότητες οξυγόνου και θρεπτικών συστατικών και να μεγαλώνουν.

Όπως δήλωσαν οι ερευνητές στην επιθεώρηση Cancer Research, όπου δημοσιεύθηκαν τα συναρπαστικά ευρήματα: "Πιστεύουμε ότι η ενδοσιαλίνη αποτελεί χρήσιμο δείκτη για τις πιθανότητες μετάστασης ενός όγκου, καθώς και ότι η δέσμευση της ενδοσιαλίνης μπορεί να την εμποδίσει - κάτι που προγραμματίζουμε να εξετάσουμε σε μελλοντικές μελέτες μας".