Η διάρροια, που δεν έχει τύχει της δέουσας προσοχής, είναι η δεύτερη συχνότερη - μετά την πνευμονία - αιτία θανάτου διεθνώς στα παιδιά έως πέντε ετών, με περίπου μισό εκατομμύριο θανάτους ετησίως, ενώ συνδέεται και με μειωμένη ανάπτυξη του παιδιού. Προκαλείται κυρίως από γαστρεντερικές λοιμώξεις μέσω του φαγητού και του νερού.

Οι ερευνητές, με επικεφαλής τον Έρικ Χάουπτ του Πανεπιστημίου της Βιρτζίνα των ΗΠΑ, ανέλυσαν δείγματα κοπράνων από 10.600 παιδιά σε διάφορες χώρες. Και διαπίστωσαν ότι το πρόβλημα υποτιμάται, καθώς το 89,3% των περιπτώσεων διάρροιας στα παιδιά οφείλεται σε κάποιο βακτήριο, ιό ή παράσιτο και το 78% σε μόνο έξι από αυτά.

«Τελικά καταλήγουμε σε λίγους μόνο παθογόνους μικροοργανισμούς, που είναι σημαντικοί. Έτσι, δεν υπάρχει μια απελπιστικά μακριά λίστα λοιμώξεων, για τις οποίες δεν μπορούμε να κάνουμε τίποτε» δήλωσε ο Χάουπτ. «Μπορούμε να πετύχουμε μεγάλη μείωση της παιδικής διάρροιας μέσα στα επόμενα 10 έως 20 χρόνια, αν στοχεύσουμε σε αυτά τα έξι παθογόνα».

Η μελέτη έδειξε, επίσης, ότι σχεδόν στο 40% των περιστατικών παιδικής διάρροιας εμπλέκονται δύο ή περισσότεροι μικροοργανισμοί, συνεπώς υπάρχουν πολλαπλές λοιμώξεις. Από τους έξι κυριότερους «ενόχους», μόνο για τον έναν μικροοργανιασμό, τον ροταϊό, υπάρχει διαθέσιμο εμβόλιο, ενώ ετοιμάζονται εμβόλια για δύο ακόμη, το βακτήριο σιγκέλα και το ETEC (είδος του E.coli).

Η ανακάλυψη ελπίζεται ότι θα βοηθήσει στην ανάπτυξη καλύτερων εμβολίων και αντιβιοτικών.