Ακόμη και παιδιά με σοβαρά συμπτώματα αυτισμού, που δεν μπορούν να επικοινωνήσουν καθόλου με τους γονείς τους, εμφανίζουν αξιοσημείωτες ενδείξεις βελτίωσης, όταν οι γονείς έχουν περάσει ειδικό πρόγραμμα εκπαίδευσης για το πώς πρέπει να συμπεριφέρονται και εφόσον η σχετική επικοινωνιακή παρέμβαση αρχίσει νωρίς, από το προσχολικό στάδιο.

Αυτό έδειξε νέα Βρετανική έρευνας (Pre-School Autism Communication Trial ή PACT), στην οποία συμμετείχε και ο Ελληνικής καταγωγής ερευνητής Γιώργος Βαμβακάς, του Τμήματος Βιοστατιστικής του King's College.

Οι ερευνητές των Πανεπιστημίων Μanchester, King's College Λονδίνου και Newcastle, με επικεφαλής τον καθηγητή παιδοψυχιατρικής Τζόναθαν Γκριν του πρώτου, που έκαναν τη σχετική δημοσίευση στο Lancet, είχαν αρχικά (προ εξαετίας) μελετήσει 152 αυτιστικά παιδιά δύο έως τεσσάρων ετών, μαζί με τους γονείς τους, για χρονικό διάστημα έξι μηνών.

Οι οικογένειες χωρίστηκαν σε δύο ομάδες: η μία ακολούθησε τη συμβατική θεραπεία και η άλλη την πιο εντατική. Οι γονείς της δεύτερης ομάδας κλήθηκαν (συνολικά 12 φορές σε έξι μήνες) να παρακολουθήσουν βίντεο με τη σιωπηλή και συχνά αδέξια αλληλεπίδραση, που προσπαθούσαν να έχουν με τα παιδιά τους. Στη συνέχεια, σε συνεργασία με ειδικούς θεραπευτές, εξέτασαν τρόπους για να βελτιώσουν την εποικοινωνιακή τους δεξιότητα.

Ακολούθησε άλλο ένα εξάμηνο με περαιτέρω εκπαίδευση των γονιών. Έτσι, με σταδιακά βήματα, πέτυχαν τα παιδιά τους να πουν κάποια λόγια, κάτι που θεωρείται σημαντική πρόοδος στην περίπτωση σοβαρού αυτισμού.

Έξι χρόνια μετά στις μισές οικογένειες, που οι γονείς είχαν ακολουθήσει τις νέες οδηγίες, το ποσοστό των παιδιών με σοβαρό αυτισμό είχε μειωθεί από 55% σε 46%. Αντίθετα, στην πρώτη ομάδα, που είχε ακολουθήσει τη συμβατική θεραπεία, το ποσοστό σοβαρού αυτισμού είχε αυξηθεί από 50% σε 63% μέσα στην ίδια εξαετία.

Ο Δρ. Γκριν και διευκρίνισε: «Δεν πρόκειται για θεραπεία, με την έννοια ότι, παρά τη βελτίωση, τα παιδιά έχουν ακόμη συμπτώματα αυτισμού, όπως το άγχος. Όμως φαίνεται πως η έγκαιρη παρέμβαση στους γονείς και στον τρόπο που αλληλεπιδρούν με τα παιδιά τους, μπορεί, όντως, να οδηγήσει σε βελτιώσεις και μάλιστα σε βάθος χρόνου».

Την ίδια ώρα επιστήμονες υποστηρίζουν ότι το "κλειδί" για να "ξεκλειδώσουν" τον αυτισμό ίσως το κρατούν τα κορίτσια. 

Ο αυτισμός είναι τουλάχιστον τέσσερις φορές πιο συχνός στα αγόρια, αλλά - προς έκπληξη των ειδικών - πολλά αυτιστικά κορίτσια "κρύβουν" την κατάστασή τους. Επιπλέον κάποια κορίτσια δεν έχουν συμπτώματα, παρά το γεγονός ότι φέρουν γενετικές μεταλλάξεις. Οι ερευνητές προσπαθούν να αναγνωρίσουν έναν "προστατευτικό παράγοντα", που μπορεί να εξηγεί γιατί κάποια κορίτσια παραμένουν ανεπηρέαστα, αν και φέρουν γενετικό ρίσκο.

Περίπου ένα παιδί στα εκατό αναπτύσσει αυτισμό με μικρότερα ή μεγαλύτερα συμπτώματα, μια διαταραχή για την οποία μέχρι στιγμής δεν υπάρχει κάποια φαρμακευτική θεραπεία. Σε κάποιες περιπτώσεις τα συμπτώματα χειροτερεύουν με το πέρασμα του χρόνου.