Εδώ και χρόνια είναι γνωστό ότι οι άνθρωποι που ζουν στα όρια της φτώχειας αρρωσταίνουν περισσότερο και πεθαίνουν νωρίτερα από εκείνους που έχουν οικονομική ευρωστία. Αυτό ως τώρα οι επιστήμονες το απέδιδαν στο περιβάλλον, στις ανθυγιεινές συνήθειες, στην κακή διατροφή, στο χαμηλό μορφωτικό επίπεδο και στην αδυναμία πρόσβασης σε γιατρούς και σε φάρμακα.

Η νέα μελέτη, μετά από πειράματα σε μαϊμούδες, έδειξε ότι η κοινωνική άνοδος από μόνη της έχει τεράστια επίδραση στον τρόπο που λειτουργεί ο οργανισμός. Ειδικότερα φαίνεται ότι αλλάζει τον τρόπο που λειτουργούν τα γονίδια και ενισχύει το ανοσοποιητικό σύστημα.

Οι ερευνητές του Πανεπιστημίου Ντιουκ της Β.Καρολίνα, με επικεφαλής της αναπληρώτρια καθηγήτρια εξελικτικής ανθρωπολογίας και βιολογίας Jenny Tung, διαπίστωσαν ότι το χρόνιο στρες της ζωής στα χαμηλά στρώματα της κοινωνίας μπορεί να επιδεινώσει την υγεία, ακόμη κι αν δεν υπάρχουν άλλοι παράγοντες κινδύνου. Προηγούμενες έρευνες σε ζώα έχουν δείξει ότι το κοινωνικό στάτους επηρεάζει σημαντικά τον τρόπο που ενεργοποιούνται (εκφράζονται) ή απενεργοποιούνται (σιγούν) τα γονίδια στο εσωτερικό των ανοσοποιητικών κυττάρων.

Αυτό πιθανώς εξηγεί εν μέρει γιατί υπάρχει σαφής «ψαλίδα» ανάμεσα στο προσδόκιμο ζωής μεταξύ των πλουσίων και των φτωχών, η οποία μπορεί να ξεπερνά ακόμη και τα δέκα χρόνια σε ορισμένες χώρες.

Οι ερευνητές πήραν δείγματα και μελέτησαν χιλιάδες κύτταρα και γονίδια από 45 πειραματόζωα. Ο οργανισμός των πειραματόζωων αντιδρούσε διαφορετικά στις μολύνσεις από βακτήρια και ιούς, ανάλογα με τη θέση τους στην ιεραρχία της κοινωνίας τους. Όταν η θέση τους ήταν χαμηλή (άρα και το στρες μεγαλύτερο), η φλεγμονή στο σώμα τους ήταν πιο σοβαρή και το ανοσοποιητικό σύστημά τους πιο αναποτελεσματικό. Η κατάσταση βελτιωνόταν αισθητά, όταν το ζώο ανέβαινε θέση στην ιεραρχία με τις σκόπιμες παρεμβάσεις των επιστημόνων.
 
Αυτό, σύμφωνα με τους Αμερικανούς επιστήμονες, δείχνει ότι οι επιπτώσεις του κοινωνικού στάτους στην υγεία δεν είναι μόνιμες, αλλά αναστρέψιμες.

"Οι κοινωνικές αντιξοότητες περνάνε μέσα από το δέρμα. Αν μπορέσουμε να βελτιώσουμε την κοινωνική θέση τους και να μειώσουμε κάποιες ιεραρχίες, ίσως καταφέρουμε να βελτιώσουμε την υγεία και την ευημερία των ανθρώπων» υπογράμμισε ο ερευνητής Dr Noah Snyder-Mackler από το ίδιο Πανεπιστήμιο.