Οι πνευματικές και θρησκευτικές εμπειρίες γεμίζουν τις ψυχές εκατομμυρίων ανθρώπων σε όλο τον κόσμο. Τους κάνουν να νιώθουν γαλήνη, ισορροπία, ελπίδα, ανακούφιση, χαρά. Όλα αυτά τα συναισθήματα απελευθερώνονται από συγκεκριμένα εγκεφαλικά κυκλώματα ανταμοιβής - απόλαυσης, που ενεργοποιούνται και με άλλες καταστάσεις, όπως τη χρήση ναρκωτικών, το άκουσμα μουσικής, το σεξ και άλλα.

Αυτό διαπίστωσε μια νέα έρευνα αμερικανών επιστημόνων, με επικεφαλής τον νευροακτινολόγο Τζεφ Άντερσον της Ιατρικής Σχολής του Πανεπιστημίου της Γιούτα, η οποία δημοσιεύθηκε στο περιοδικό κοινωνικής νευροεπιστήμης Social Neuroscience.

Οι ερευνητές εξέτασαν με λειτουργική μαγνητική απεικόνιση (fMRI) τους εγκεφάλους 19 πιστών Μορμόνων και πρώην ιεραποστόλων, οι οποίοι παραδοσιακά ισχυρίζονται ότι «νιώθουν το Πνεύμα» μέσα τους. Η εξέταση έγινε σε διάφορες φάσεις: ηρεμίας, οπτικοακουστικών προβολών θρησκευτικού περιεχομένου, ανάγνωσης ιερών βιβλίων και άλλες.

Τα ισχυρά θρησκευτικά - πνευματικά αισθήματα ενεργοποιούν κατ' εξοχήν τον επικλινή πυρήνα, μια ζωτική περιοχή του εγκεφάλου στο κύκλωμα επεξεργασίας των ανταμοιβών και απολαύσεων. Επιπλέον εκτός από αυτό το κύκλωμα, ενεργοποιείται ο έσω προμετωπιαίος φλοιός, μια πολύπλοκη εγκεφαλική περιοχή που, μεταξύ άλλων, εμπλέκεται στις αξιολογικές και ηθικές κρίσεις.

«Μόλις τώρα αρχίζουμε να κατανοούμε πώς συμμετέχει ο εγκέφαλος σε εμπειρίες, τις οποίες οι πιστοί ερμηνεύουν ως πνευματικές, θρησκευτικές ή υπερβατικές. Τα τελευταία χρόνια, οι νέες τεχνολογίες απεικόνισης του εγκεφάλου έχουν ωριμάσει με τρόπους, που μας επιτρέπουν να θέτουμε ερωτήματα, τα οποία αιωρούνται εδώ και χιλιετίες» υπογράμμισαν οι ερευνητές.