Ο 39χρονος Αμερικανός Μαρκ Πόλοκ είναι τυφλός από το 1998 και το 2010 έμεινε παράλυτος, μετά από σοβαρό τραυματισμό της σπονδυλικής του στήλης, όταν είχε πέσει από ένα παράθυρο δευτέρου ορόφου. Παρά την χρόνια και πλήρη παράλυσή του, κατάφερε να ανακτήσει σε ένα βαθμό τον εκούσιο έλεγχο των κάτω άκρων του, σε συνεργασία με ρομποτική συσκευή (ρομποτικό εξωσκελετό), που έχει σχεδιαστεί έτσι ώστε να βοηθά στην κινητικότητά του. Πρόκειται για πολύ σημαντικό επίτευγμα, που έχει αναπτερώσει το ηθικό του ασθενούς, ο οποίος, πριν μείνει παράλυτος και ενόσω ήταν τυφλός, είχε τρέξει σε ερήμους, σε βουνά έως και στους Πόλους, έχοντας κερδίσει διάφορα μετάλλια σε αθλητικούς αγώνες.

Οι γιατροί, μηχανικοί και άλλοι επιστήμονες του Πανεπιστημίου UCLA, με επικεφαλής τον Β. Ρέτζι Έτζερτον, καθηγητή βιολογίας, φυσιολογίας και νευροχειρουργικής, συνδύασαν τη ρομποτική τεχνολογία (μία βιονική «στολή», που φοριέται στο σώμα και κατασκευάστηκε από την εταιρεία Ekso Bionics) με μια μη επεμβατική τεχνική ηλεκτρικής διέγερσης των νεύρων της σπονδυλικής στήλης και των μυών των κάτω άκρων (η διέγερση επιτυγχάνεται χωρίς την εισαγωγή ηλεκτροδίων με χειρουργική επέμβαση).

Μετά από την κατάλληλη εξάσκηση, ο Πόλοκ ήταν σε θέση να κάνει εθελούσιες κινήσεις με τα πόδια του. Πάντως οι γιατροί αποφεύγουν να χρησιμοποιήσουν τον όρο «περπάτησε», καθώς μέχρι σήμερα κανείς άνθρωπος τελείως παράλυτος δεν έχει καταφέρει να περπατήσει χωρίς ρομποτική υποστήριξη και χωρίς παράλληλη ηλεκτρική διέγερση της σπονδυλικής στήλης.

«Θα είναι δύσκολο οι άνθρωποι με πλήρη παράλυση να περπατήσουν ξανά τελείως μόνοι τους. Αλλά ακόμη κι αν δεν το καταφέρουν αυτό, το γεγονός ότι θα μπορούν να περπατήσουν με υποβοήθηση, θα βελτιώσει σημαντικά την υγεία και την ποιότητα ζωής τους» δήλωσε ο Έτζερτον, που θεωρείται πρωτοπόρος διεθνώς στη βιοϊατρική μηχανική. Ο ίδιος έχει ιδρύσει την εταιρεία ιατρικής τεχνολογίας NeuroRecovery Technologies, η οποία συνεργάστηκε με την Ekso Bionics στην περίπτωση του Πόλοκ.

Η ίδια ερευνητική ομάδα είχε επιτρέψει σε πέντε παράλυτους άνδρες, που είχαν υποστεί σοβαρά τραύματα σπονδυλικής στήλης, να κάνουν τα πρώτα βήματά τους και πάλι.