Οι αστροναύτες στο ΔΔΣ "βομβαρδίζονται" από τεράστια επίπεδα ακτινοβολίας, που εντείνουν τους φόβους ότι θα μπορούσαν να "σκοτώσουν" ή να μεταλλάξουν το σπέρμα και να προκαλέσουν σοβαρά προβλήματα γονιμότητας στους πρώτους αποίκους ή σε αυτούς που ταξιδεύουν στο διάστημα για παρατεταμένες περιόδους.

Αν και οι περισσότεροι αστροναύτες έχουν, ήδη, τις οικογένειές τους από τη στιγμή που εισέρχονται στο διάστημα, η NASA ανησυχεί τόσο για τη ζημιά από την ακτινοβολία, που τώρα προσφέρει κατάψυξη ωαρίων και σπερματοζωαρίων.

Τα ευρήματα δημοσιεύονται στην επιθεώρηση Proceedings of the National Academy of Sciences

Όταν ερευνητές του Πανεπιστημίου Yamanashi στο Kofu της Ιαπωνίας γονιμοποίησαν ωάρια με σπερματοζωάρια, που είχαν φυλαχτεί στον ΔΔΣ για 288 ημέρες, δεν διαπίστωσαν διαφορές μεταξύ των νεογνών που γεννήθηκαν μέσω της διαδικασίας και εκείνων που γεννήθηκαν από μια ομάδα ελέγχου.

Ο επικεφαλής συγγραφέας της μελέτης Teruhiko Wakayama, του Πανεπιστημίου Yamanashi, δήλωσε: "Η ακτινοβολία στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό είναι πάνω από 100 φορές πιο ισχυρή από την επιφάνεια της Γης και σε επίπεδα που μπορούν να προκαλέσουν βλάβες στο DNA σε πυρήνες σωματικών κυττάρων.

Η βλάβη που προκαλείται από αυτή την ακτινοβολία στα γεννητικά κύτταρα των απογόνων, δεν είχε, ωστόσο, εξεταστεί. Εδώ διατηρήσαμε το σπέρμα ποντικιών στον ΔΔΣ για 9 μήνες. Αν και το DNA του σπέρματος υπέστη μερικές φθορές την περίοδο της συντήρησής του, αυτές οι βλάβες θα μπορούσαν να επιδιορθωθούν από τα ωάρια και να μην επηρεαστεί το ποσοστό των γεννήσεων ή η κανονικότητα των απογόνων.

Τα αποτελέσματά μας δείχνουν ότι η δημιουργία παιδιών ή ζώων από σπέρμα, που συντηρείται στο διάστημα, είναι μια πιθανότητα, η οποία θα φανεί χρήσιμη, όταν φτάσει η "εποχή του διαστήματος", όπως τη λέμε χαρακτηριστικά".

Είναι γνωστό ότι οι γυναίκες αστροναύτες είναι πιο επιρρεπείς στην ακτινοβολία του διαστήματος και σε γενικές γραμμές ξοδεύουν 30% λιγότερο χρόνο στο διάστημα. Η αποστολή στον Άρη έχει προγραμματιστεί για το 2025, αλλά οι εθελοντές αστροναύτες έχουν ενημερωθεί ότι η σύλληψη μπορεί να μην είναι δυνατή με μειωμένη βαρύτητα και ότι ένα έμβρυο, που θα γεννηθεί στον λεγόμενο κόκκινο πλανήτη, μπορεί να μην έχει αναπτυχθεί σωστά.

Οι αστροναύτες που ταξιδεύουν στον Άρη θα εκτεθούν σε υψηλά επίπεδα ακτινοβολίας, όχι μόνο λόγω της διάρκειας της αποστολής, αλλά και επειδή το μεγαλύτερο μέρος του ταξιδιού είναι έξω από το προστατευτικό μαγνητικό πεδίο της Γης, τη ζώνη Van Allen.

Οι επιστήμονες λένε ότι η κατάψυξη σπερματοζωαρίων είναι μια λύση.