Είναι από τις φορές που οι δυνατότητες της τεχνολογίας γεμίζουν χαρά, συγκίνηση και ελπίδα όχι μόνο τους ειδικούς αλλά, προπαντός, τους ασθενείς. Ένας παραπληγικός 26χρονος άνδρας δεν πίστευε ποτέ ότι θα ξαναπερπατήσει, εξαιτίας ενός σοβαρού ατυχήματος που υπέστη πριν από πέντε χρόνια. Το ατύχημα ήταν η αιτία να χτυπήσει στον νωτιαίο μυελό, οπότε χάθηκε η "επικοινωνία" μεταξύ ποδιών και εγκεφάλου. Όμως κατάφερε να κινήσει ξανά τα πόδια του και να περπατήσει σχεδόν τέσσερα μέτρα (3,66 μέτρα), χάρη στη βοήθεια μιας ειδικής συσκευής που "διαβάζει" το μυαλό του κι έχοντας μικρή υποστήριξη. Είναι ο πρώτος παραπληγικός, ο οποίος ειναι σε θέση να κάνει μερικά βήματα, χωρίς να εξαρτάται από ρομποτικά κάτω άκρα.

Ο 26χρονος φόρεσε στο κεφάλι μια συσκευή, σαν "κάσκα", που "συγκεντρώνει" την εγκεφαλική δραστηριότητά του και τα εγκεφαλικά κύματα, με τη σειρά τους, στέλνουν "σήματα", που ενεργοποιούν τους μυς των ποδιών - στα πόδια είχε ηλεκτρόδια

Οι ερευνητές του Πανεπιστημίου Irvine, στην California, έκαναν τη σχετική δημοσίευση στο περιοδικό νευρο-τεχνολογίας "Journal of Neuroengineering and Rehabilitation". Αυτό που κατάφεραν να κάνουν είναι να δημιουργήσουν μια νέα διεπαφή (interface) εγκεφάλου - υπολογιστή, που μπορεί να υπερκεράσει τη βλάβη στη σπονδυλική στήλη, η οποία προκαλεί την παράλυση.

Ο ασθενής εκπαιδεύεται νοητικά σε μια οθόνη υπολογιστή, προκειμένου να στέλνει σήματα στα πόδια του, ώστε αυτά να κινηθούν. Ένα βασικό πρόβλημα, που πρέπει να βελτιωθεί, είναι ότι ο ασθενής δυσκολεύεται να κρατήσει την ισορροπία του, όταν κάνει βήματα. Οι ερευνητές δήλωσαν, πάντως, ότι το μη επεμβατικό σύστημά τους αποτελεί μια πολλά υποσχόμενη μέθοδο, που πηγαίνει ένα βήμα πέρα από την χρήση συστημάτων εικονικής πραγματικότητας ή ρομπτικών εξωσκελετών.

Οι τραυματισμοί στη σπονδυλική στήλη αποκόπτουν τα νεύρα που επιτρέπουν την επικοινωνία μεταξύ εγκεφάλου και κάτω άκρων, με συνέπεια την παραλυσία. Τα νεύρα αυτά δεν αναπτύσονται ξανά, όμως καινοτομικά συστήματα, όπως το παραπάνω, μπορούν να "διαβάσουν" τα ηλεκτρικά - νευρικά σήματα του εγκεφάλου και να παρακάμψουν την κατεστραμμένη περιοχή της σπονδυλικής στήλης, έτσι ώστε οι μύες των ποδιών να δέχονται πάλι εντολές κίνησης. Το νέο σύστημα έχει δοκιμαστεί μόνο σε έναν ασθενή και σίγουρα χρειάζονται περισσότερες δοκιμές, προτού η πρωτοποριακή ανακάλυψη αξιοποιηθεί ευρύτερα. Το επόμενο βήμα είναι, η ογκώδης εξωτερική «κάσκα» ηλεκτροεγκεφαλογραφήματος, να πρέπει να αντικατασταθεί από ένα εσωτερικό εγκεφαλικό εμφύτευμα. Αυτό θα «πιάνει» τα εγκεφαλικά σήματα με ακόμη μεγαλύτερη ακρίβεια και, επιπλέον, πιθανώς θα επιτρέπει στον ασθενή, όχι μόνο να κινεί τα πόδια του, αλλά και να τα νιώθει.