Ευρωπαίοι επιστήμονες, οι οποίοι μελετούν τις νυχτερίδες για να βρουν το μυστικό της μακροζωίας, ανακοίνωσαν ότι έκαναν ένα πρώτο σημαντικό βήμα προόδου, που μπορεί μελλοντικά να βοηθήσει τους ανθρώπους να ζήσουν περισσότερα χρόνια.

Πιο συγκεκριμένα βρήκαν ότι ένα συγκεκριμένο είδος νυχτερίδας, που έχει μεγάλα αυτιά όπως τα ποντίκια, έχει τελομερή που δεν μικραίνουν με το πέρασμα των ετών, όπως συμβαίνει στους ανθρώπους.

Τα τελομερή είναι ένας βιοδείκτης, που αποτελεί τον βασικό μηχανισμό ρύθμισης της σταδιακής γήρανσης των κυττάρων. Σχηματίζονται στα άκρα των χρωμοσωμάτων και ο ρόλος τους είναι να τα προστατεύουν. Από τη στιγμή της σύλληψης, κάθε φορά που τα κύτταρά μας διαιρούνται, χάνεται ένα κομμάτι των τελομερών, οπότε αυτά κονταίνουν. Το μήκος των τελομερών και η ενεργότητα της τελομεράσης (του ενζύμου που είναι υπεύθυνο για τη διατήρηση του μήκους τους) προσδιορίζουν τη βιολογική ηλικία των κυττάρων. Με απλά λόγια, όσο μακρύτερα είναι τα τελομερή, τόσο νεότερη είναι η κυτταρική ηλικία, οπότε και η βιολογική.

Οι ερευνητές, με επικεφαλής την καθηγήτρια βιολογίας Emma Teeling του Πανεπιστημιακού Κολλεγίου του Δουβλίνου (UCD), έκαναν τη σχετική δημοσίευση στο περιοδικό Science Advances, αφού πρώτα ανέλυσαν DNA από 493 άγριες νυχτερίδες, οι οποίες ανήκουν σε τέσσερα είδη.

Βρήκαν ότι σε αυτό το είδος, που έχει αυτιά σαν ποντικιού και ζει γύρω στα 37 χρόνια (ενώ θα έπρεπε να ζει μόνο τέσσερα με βάση το μέγεθός του), τα τελομερή δεν κονταίνουν με το πέρασμα του χρόνου.

«Η μελέτη εξαιρετικά μακρόβιων ζώων, που έχουν με φυσικό τρόπο αναπτύξει μηχανισμούς για την καταπολέμηση της γήρανσης, αποτελεί μια εναλλακτική οδό για τον εντοπισμό της μοριακής βάσης της παρατεταμένης διάρκειας ζωής. Οι νυχτερίδες αποτελούν ένα νέο συναρπαστικό είδος για κάτι τέτοιο», δήλωσαν οι ερευνητές.

Οι επιστήμονες μελέτησαν εξονυχιστικά το γονιδίωμα των νυχτερίδων, συγκρίνοντάς το με 52 άλλα θηλαστικά. Είδαν ότι δύο γονίδια (ATM και SETX) είναι αυτά που φαίνεται να διατηρούν το μήκος των τελομερών.